Una ficha que cambia las reglas del juego para el suministro sostenible de agua en las zonas rurales de Tanzania

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Las primeras pruebas muestran que eWATERpay ha triplicado los ingresos de los puntos de abastecimiento de agua y reducido los tiempos de espera de tres horas a diez minutos en los pueblos de Tanzania. Priya Sippy y Abel Dugange, gerente de comunicaciones y compromiso estratégico y director de programas de WaterAid Tanzania, explican cómo una etiqueta del tamaño de una moneda de 10 centavos podría cambiar totalmente el panorama para el suministro de agua rural.

¿Por qué las comunidades necesitan una nueva forma de pagar?

La sostenibilidad es uno de los principales desafíos en el sector hídrico de Tanzania, especialmente en entornos rurales, que a menudo son muy remotos. A pesar de las importantes inversiones realizadas en los últimos 15 años en la creación de nuevas infraestructuras, los últimos datos de monitoreo rutinario del Ministerio de Agua y Riego (MoWI) muestran que 35
% de los puntos de abastecimiento de agua en las zonas rurales no están funcionando.

Un eWATERtag en la muñeca.
Un eWATERtag en la muñeca.
Priya Sippy

Desafíos comunes

En 2014, WaterAid Tanzania inició un proyecto en varios pueblos de Babati, región de Manyara, en colaboración con el Consejo del Distrito de Babati. En 2017, nos unimos a la startup tecnológica eWATERpay para hacer un piloto de un sistema de pago electrónico para esquemas de abastecimiento de agua rural, que tiene como objetivo mejorar la sostenibilidad de los servicios. Nuestro proyecto buscaba proporcionar agua potable a las comunidades de los pueblos de Endanchan, Bashnet y Gidewar.

Antes de comenzar el proyecto, la organización comunitaria de abastecimiento de agua (COWSO) había asignado proveedores de agua a cada uno de los 11 puntos de distribución en el pueblo de Endanchan y 10 en el pueblo de Gidewar. Los proveedores solo estaban disponibles durante, como máximo, cinco horas al día porque también tenían otras responsabilidades. Por lo tanto, los miembros de la comunidad estaban limitados en cuanto a cuándo podían acceder al agua, y a menudo tenían que esperar largos periodos para que llegaran los proveedores.

El desperdicio de agua también era un gran problema. Los miembros de la comunidad pagaron 25 chelines por una cubeta de 20 litros, equivalente a unos centavos de dólar (EE. UU.); sin embargo, la gente a menudo usaba varios litros de agua para lavar sus cubetas antes de usarlas, lo que no pagaron. Del mismo modo, debido a que la gente no pagaba por cada gota, las cubetas se desbordaban y la gente dejaba los grifos abiertos, desperdiciando tanto agua como dinero.

Los miembros de la comunidad pagaron dinero en efectivo a los proveedores, quienes, a su vez dieron el dinero al tesorero de COWSO. Sin embargo, no existía un mecanismo de rendición de cuentas, por lo que era muy fácil perder dinero a lo largo de la cadena.

El tesorero de la COWSO en el pueblo de Endanachan nos dijo que, debido a estos desafíos, la cantidad de agua utilizada y la cantidad de dinero recolectado en los medidores no coinciden: estaba perdiéndose mucho dinero. Esto dejó menos para el funcionamiento y el mantenimiento, y en varias ocasiones las reparaciones no pudieron completarse debido a la falta de fondos. Esto comprometió la sostenibilidad del sistema y los servicios.

Estos desafíos son comunes en muchas zonas rurales de Tanzania.

¿Cómo funciona el sistema electrónico de pago de agua?

El sistema eWATERpay es una tecnología económica y sencilla que utiliza dinero móvil, comunicación de campo cercano y el monitoreo de servidores en la nube de internet de las cosas. Los usuarios pueden comprar crédito a través de varios métodos, incluyendo usar la eWATERapp en teléfonos inteligentes, comprar con dinero móvil o recibir un regalo remoto a través de PayPal. Las cargas de crédito en su eWATERtag,y los eWATERtaps instalados en los puntos de distribución distribuyen agua y aceptan crédito cuando el usuario presenta el token.

Una mujer sostiene su eWatertag en el lector del punto de distribución a medida que distribuye agua.
Una mujer sostiene su eWatertag en el lector del punto de distribución a medida que distribuye agua.
Priya Sippy

Aumento de la eficiencia, la transparencia y la rendición de cuentas

El sistema eWATERpay ha ayudado a resolver varios desafíos. En primer lugar, el agua está disponible las 24 horas del día, los 7 días de la semana, lo que ha reducido las filas en el grifo, y significa que los miembros de la comunidad ahora son libres de obtener agua cuando quieran. Las investigaciones realizadas por eWATERpay en el pueblo de Gidewari muestran que el tiempo promedio dedicado a recolectar agua se ha reducido de tres horas a solo diez minutos.

Además, cada gota de agua se paga y contabiliza, ya que el agua solo se distribuye una vez que el usuario presenta un eWATERtag en el grifo. El dinero va directamente a una cuenta bancaria en línea, y el “modelo de gestión esencial” significa que 80 % de los ingresos procedentes de las tarifas de los usuarios del agua se destinan a COWSO para su funcionamiento y mantenimiento, garantizando que los puntos de abastecimiento de agua sigan funcionando.

Los grifos están conectados a internet, por lo que los datos en vivo (como los caudales y el uso del grifo) pueden capturarse y controlar el estado de los grifos de forma remota. Cualquier problema que afecte la funcionalidad de los puntos de abastecimiento de agua puede detectarse y solucionarse inmediatamente. Esto también ahorra a COWSO tiempo dedicado a visitar cada punto de abastecimiento de agua para registrar su estado y trasladarse al banco para depositar el cobro mensual. Los datos también pueden ayudar al distrito a tomar decisiones informadas sobre nuevas inversiones en servicios de agua.

Una pantalla de smartphone que muestra los diferentes puntos de abastecimiento de agua de Endanchan Village. eWaterPay muestra el estado de cada punto para que los ingenieros puedan detectar cualquier problema rápidamente.
Una pantalla de smartphone que muestra los diferentes puntos de abastecimiento de agua de Endanchan Village. eWaterPay muestra el estado de cada punto para que los ingenieros puedan detectar cualquier problema rápidamente.
Priya Sippy

Un cambio total en el panorama

Se han entregado más de 4,000 de estos tokens a miembros de la comunidad en los pueblos de Endanachan y Gidewar en el distrito de Babati, región de Manyara.

eWATERpay ha cambiado completamente el panorama para los lugareños. Antes, el cobro de ingresos durante un periodo de tres meses en Endanchan era de 1,125,425 chelines. Después de la instalación de eWATERpay, el cobro para los tres meses siguientes fue de 2,383,304 chelines. En el pueblo de Gidewar, aumentó significativamente de 425,250 a 1,427,786 chelines. Con estos ingresos adicionales, COWSO no solo tiene suficiente dinero para la operación y el mantenimiento, sino que también planea utilizar el dinero para extender la red de agua a partes del pueblo que están un poco lejos de los puntos de abastecimiento.

WaterAid Tanzania, el Consejo del Distrito de Arusha, eWATERpay, Tumaini Jipya y el Instituto de Ciencia y Tecnología de la Universidad Nelson Mandela se han unido para implementar un proyecto similar en cinco pueblos de Arusha, con financiamiento del Departamento de Desarrollo Internacional del Reino Unido. Durante el próximo año, tenemos previsto seguir colaborando con el Ministerio del Agua, con el objetivo de integrar eWATERpay en los planes de financiamiento de proyectos gubernamentales y en el sistema de cartografía de puntos de abastecimiento de agua.

Aunque todavía estamos probando la tecnología, los resultados hasta ahora son prometedores. Esta pequeña muestra puede ser una gran manera de contribuir a garantizar sistemas de agua más sostenibles, ayudándonos a llegar a todos, en todas partes, de manera definitiva para 2030.