Las vacunas son vitales, pero deben ir de la mano de una buena higiene para combatir las enfermedades

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Swala Kumari Singh (derecha) muestra un abanico con cinco comportamientos higiénicos clave de Chandra Malla (chal negro) durante una sesión de higiene en Jajarkot, Nepal.
Image: WaterAid/Mani Karmacharya

Las vacunas son una herramienta crítica de salud pública, pero deben proporcionarse junto con otras medidas esenciales para controlar las enfermedades de manera sostenible e integral. Como muestra el trabajo de WaterAid con el gobierno de Nepal, combinar el cambio de comportamiento de higiene con la inmunización de rutina es clave para abordar las enfermedades de la desigualdad y la COVID-19.

Al celebrar la Semana Mundial de la Inmunización, el acceso a las vacunas, en particular contra COVID-19, está a la vanguardia de los debates sobre salud mundial y es una prioridad urgente para los gobiernos de todo el mundo. El reciente desarrollo de una cartera de vacunas eficaces contra COVID-19, junto con la disponibilidad de otras vacunas de rutina para muchas enfermedades y padecimientos prevenibles, nos recuerda la importancia crítica de la inmunización como herramienta vital de salud pública.

Las vacunas son una herramienta crítica para la prevención de enfermedades, pero no se proporcionan por sí mismas, especialmente a escala global. Las vacunas requieren un sistema de salud que funcione con cadenas de suministro, trabajadores de la salud capacitados e instalaciones y espacios para proporcionarlas de manera segura. De forma crítica, ninguna vacuna es 100 % efectiva, y sabemos por la COVID-19 que las variantes continúan planteando nuevas amenazas.

Las vacunas deben proporcionarse junto con otras medidas esenciales de salud pública, incluyendo agua, saneamiento e higiene (WASH), para ofrecer un enfoque integral y sostenible para el control de enfermedades. Por lo tanto, un sistema de salud sólido, particularmente la atención primaria, es fundamental para brindar servicios de salud esenciales y calidad de atención. Al enfrentar la pandemia, la recomendación de la Organización Mundial de la Salud para vacunarse contra la COVID-19 es que la vacuna es solo “una parte del manejo de la COVID-19, además de las principales medidas preventivas”, incluido el distanciamiento, el lavado frecuente de manos, el uso de mascarilla y la apertura de ventanas para ventilación.

Una oportunidad para unir la higiene y la inmunización

La pandemia de COVID-19 ha resaltado la importancia de las buenas prácticas de higiene, incluido el lavado de manos con jabón, para prevenir la propagación de enfermedades infecciosas. Muchas otras enfermedades infecciosas también hacen que lavarse las manos con jabón sea una de las mejores estrategias para la salud. Sin embargo, dos de cada cinco hogares en todo el mundo no tienen instalaciones adecuadas para lavarse las manos. Aún más sorprendente, uno de cada tres centros de salud no tiene servicios adecuados para lavarse las manos donde se brinda atención médica. Esta es una falta crítica de las instalaciones básicas necesarias para brindar atención médica segura y de calidad y prevenir la propagación de enfermedades en entornos de atención médica.

Sunita Kharel, enfermera principal auxiliar y partera del puesto de salud de Bhumlutaar, utiliza una estación de lavado de manos sin contacto en Kavre, Nepal. Septiembre de 2020.
Sunita Kharel, enfermera principal auxiliar y partera del puesto de salud de Bhumlutaar, utiliza una estación de lavado de manos sin contacto en Kavre, Nepal. Septiembre de 2020.
Image: WaterAid/Mani Karmacharya

Hace casi un año, examinamos la distribución de la inmunización integrada con la higiene como una intervención “preventiva” en la primera línea de la pandemia (PDF). El aumento progresivo del cambio de comportamiento de higiene y las instalaciones de lavado de manos, junto con los servicios de agua y saneamiento, nunca ha sido tan urgente; estas intervenciones continúan rezagadas como medida de prevención de enfermedades a largo plazo. Igualmente, la pandemia de COVID-19 no estará bajo control sin un acceso equitativo a las vacunas.

Esta es la razón por la que apoyamos plenamente la Declaración sobre la equidad con respecto a las vacunas de la OMS, que apela urgentemente al despliegue equitativo de las vacunas contra la COVID-19, incluidas las vacunas para todos los trabajadores de la salud, las personas con mayor riesgo de contraer la COVID-19 y las poblaciones marginadas con acceso limitado a servicios de salud y recursos para practicar medidas más amplias de salud pública. Esta es una oportunidad importante para reunir los servicios vitales de higiene y vacunación utilizando el alcance de un mecanismo de entrega establecido, como la inmunización, como un punto de entrada adicional para llegar a todos, en todas partes con WASH.

Se ha demostrado que las intervenciones conjuntas mejoran la eficacia de costos y tiempo, llegan a poblaciones desatendidas y amplifican los impactos sinérgicos.Los servicios de inmunización de rutina también llegan a más niños que cualquier otra intervención de salud.Estos servicios pueden mejorarse para llegar a los niños y a sus cuidadores con intervenciones de higiene también.Esto no solo ofrece un enfoque integral para el control de enfermedades, sino que también puede fortalecer la captación y la confianza del programa de inmunización.

El camino a seguir: de la teoría a la práctica

Aunque los argumentos para integrar los sistemas de higiene e inmunización son sólidos, existen relativamente pocos ejemplos en todo el mundo en los que se haya hecho esto y a escala. Una excepción es el trabajo innovador del gobierno de Nepal, que ha liderado el camino en la integración de las intervenciones de higiene y la inmunización de rutina, introducida por primera vez con la vacuna contra el rotavirus y ahora al adaptarse al desarrollo de la vacuna contra la COVID-19.

La experiencia de WaterAid y el gobierno de Nepal en los últimos nueve años ha demostrado que este enfoque integrado para cambiar el comportamiento de higiene dentro del sistema de inmunización rutinaria es factible; el gobierno nepalí apoyó el inicio de un escalamiento nacional a principios de 2020. La integración con las plataformas y mecanismos gubernamentales existentes ha sido muy eficaz para lograr resultados de higiene, que se necesitaron urgentemente para enfrentar la pandemia de COVID-19. El modelo establecido, que está a punto de ampliarse a nivel nacional en el momento justo, ha permitido al gobierno de Nepal y a sus socios adaptar rápidamente el enfoque para el despliegue de la vacuna contra la COVID-19.

Adaptación del modelo de inmunización de rutina establecido en Nepal a la vacunación contra la COVID-19

  • Un equipo creativo conjunto compuesto por expertos en salud pública y representantes del Centro Nacional de Información y Comunicaciones de Educación para la Salud de Nepal, la División de Bienestar Familiar, del Centro Nacional de Capacitación en Salud y de WaterAid, diseñó herramientas simples para los comportamientos preventivos en materia de COVID-19 que podrían adaptarse a los paquetes de comportamiento de higiene existentes durante las sesiones de inmunización de rutina. Las herramientas incluían 10 000 rotafolios, utilizados por los trabajadores de la salud en las clínicas del Programa Ampliado de Inmunización (EPI) durante las sesiones de promoción de la higiene, y 650 000 calcomanías que se entregaron a madres y tutores que participaban en sesiones de higiene de rutina de inmunización.
  • Cuando comenzaron los confinamientos a nivel nacional, era fundamental que WaterAid, nuestros socios y todas las partes interesadas siguieran el principio de "no hacer daño". Como tal, el Departamento de Servicios de Salud de Nepal, División de Bienestar Familiar, permitió la entrega segura de materiales de capacitación sobre cambio de comportamiento higiénico en los 77 distritos y 753 municipios locales.
  • Basándose en la plataforma integrada existente para la inmunización e higiene de rutina, los comportamientos de higiene preventiva contra la COVID-19 se incluyeron en las pautas de implementación de la campaña de vacunación respaldadas por el Ministerio de Salud y Población, incluidas las tarjetas de vacunación.
Se desarrollaron materiales para recordar a las personas acerca de la higiene y otras medidas preventivas contra el COVID-19 en el momento de su vacunación.
Se desarrollaron materiales para recordar a las personas acerca de la higiene y otras medidas preventivas contra el COVID-19 en el momento de su vacunación.
Image: WaterAid

Capacitación para nuevas formas de trabajo integradas

  • WaterAid brindó apoyo técnico para la capacitación de funcionarios de salud provinciales que, a su vez, han capacitado a trabajadores de la salud y vacunadores sobre las medidas preventivas ante la COVID-19. A partir de marzo de 2021, 23 517 trabajadores de la salud locales y distritales han sido capacitados en comportamientos preventivos ante la COVID-19 y en formas de integrar la capacitación en higiene junto con las inmunizaciones de rutina. También han impartido sesiones mensuales de higiene junto con clínicas de inmunización de rutina.
  • Más de 16 000 clínicas de inmunización en todo Nepal tienen las herramientas y los recursos para cambiar el comportamiento de higiene, inclusive los comportamientos preventivos ante la COVID-19, integrados en sus sesiones de higiene dirigidas a 650 000 madres recientes y tutores cada año.
  • Se han construido 311 instalaciones de lavado de manos sin contacto en clínicas e instalaciones de salud de EPI en seis distritos para promover comportamientos de lavado de manos entre pacientes, trabajadores de la salud y personal, además de proporcionarse 83 615 barras de jabón, 40 000 desinfectantes de manos y 60 000 mascarillas.

La pandemia ha puesto de relieve las vulnerabilidades de algunas comunidades a enfermedades nuevas y emergentes y el resurgimiento de enfermedades infantiles comunes cuando se interrumpen los sistemas de inmunización de rutina. Las medidas de higiene siguen siendo la columna vertebral del control de enfermedades y la preparación, ya sea para la pandemia de COVID-19, para enfermedades de desigualdad como el cólera que continúan afectando a las comunidades marginadas, o incluso para las pandemias del futuro. La integración de los servicios de higiene e inmunización en este momento crítico ofrece una oportunidad única para reinventar los mecanismos de distribución para maximizar el alcance y la escala de cada intervención, fortalecer los sistemas de salud y mejorar los resultados de salud con WASH llegando a todos, en todas partes de manera sostenible.

Aspectos destacados

  • La higiene es una inversión eficaz para los gobiernos: los comportamientos preventivos, como lavarse las manos regularmente con jabón, siguen siendo un pilar de la salud pública y aumentan la resiliencia ante futuros brotes de enfermedades.
  • Se necesitan enfoques integrales para prevenir enfermedades y enfrentar brotes: variantes nuevas y emergentes de la enfermedad, la eficacia de diferentes vacunas y la inequidad en el acceso a las vacunas resaltan la importancia de continuar la inversión en medidas preventivas sólidas, incluida la higiene.
  • Un momento catalítico para WASH: la pandemia de COVID-19 ha puesto de relieve el impacto crítico de las desigualdades de WASH, proporcionando una oportunidad única en una generación para generar impulso en la higiene para la salud y WASH para todos.
  • WASH es fundamental para garantizar entornos seguros para administrar las vacunas: es esencial practicar comportamientos clave de higiene, incluyendo lavarse las manos con jabón y usar mascarilla cuando se distribuyen las vacunas contra la COVID-19 y para mantener seguros los servicios de inmunización de rutina.Mejorar el WASH en todos los entornos de atención médica también es fundamental para la distribución segura de las vacunas.
  • La higiene es fundamental para la salud y el control de enfermedades: las inversiones en higiene y WASH en los centros de salud son fundamentales para ofrecer un enfoque integral de la salud y el control de enfermedades, proteger a los trabajadores de salud de primera línea y a otro personal, al tiempo que se fortalecen los sistemas de salud para brindar atención médica de calidad en el camino hacia la cobertura universal de salud.

Upama Adhikari Tamang es coordinador principal de salud e higiene; Khakindra Bhandari es líder del equipo del Programa de Promoción de la Higiene Por Medio de la Inmunización Rutinaria; Dhirendra Bhujel es la coordinadora principal del proyecto de respuesta higiénica para la coalición de cambio de higiene y comportamiento, y Julie Truelove es la analista principal de políticas de higiene de WaterAid.

Imagen superior: Swala Kumari Singh (derecha) muestra un abanico con cinco comportamientos higiénicos clave de Chandra Malla (chal negro) durante una sesión de higiene en Jajarkot, Nepal.