El agua, el saneamiento y la higiene en los centros de salud son la piedra angular de los sistemas de salud resilientes y la cobertura universal de salud

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Image: WaterAid/ Frehiwot Gebrewold

El agua, saneamiento e higiene (WASH) sustentan la salud humana y son esenciales para lograr la cobertura sanitaria universal (UHC). Dado que la agenda de salud mundial ha restablecido su enfoque y va más allá de la respuesta a la pandemia, es crucial que WASH sea una parte integral de los esfuerzos globales para lograr la UHC y construir sistemas de salud verdaderamente resilientes con una base sólida. Esto comienza con una piedra angular central: el acceso universal a WASH en los centros de salud, comentan Alexia Knappmann y Kaoru Takahashi.

Durante la Cumbre Mundial de la Salud de este año en Berlín, el director general de la Organización Mundial de la Salud, el Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, pidió a todos los países una reorientación y un cambio de paradigma hacia la promoción de la salud y la prevención de enfermedades en lugar de gastar millones en el tratamiento de enfermedades que podrían prevenirse por una fracción del costo. “En general, los sistemas de salud a nivel mundial no brindan atención médica. Brindan atención por enfermedades“, dijo.

Sin embargo, las instalaciones de atención médica sin acceso a agua potable, saneamiento seguro e higiene básica, definidas en el último Informe del Programa Conjunto de Monitoreo como acceso a instalaciones de higiene de manos en los puntos de atención, así como a los baños, ni siquiera pueden atender a sus pacientes de manera segura. Esto deja a los trabajadores de la salud, 70 % de los cuales son mujeres, en peligro y a los pacientes en riesgo de más infecciones prevenibles mientras buscan tratamiento.

Lograr un cambio de paradigma hacia la promoción de la salud y la prevención de enfermedades requiere una reorientación de los sistemas de salud hacia la atención primaria de la salud como base de la UHC y requiere sistemas de salud verdaderamente resilientes. A medida que la comunidad de salud global se prepara para un año importante para acelerar el progreso en la UHC, lograr un progreso simultáneo hacia el acceso universal a WASH en los centros de atención médica será crucial para el éxito. Por fortuna, hay motivos para mantenernos optimistas.

La presidencia del G7 de Japón, defensor de la UHC, es una oportunidad

Japón asumirá la presidencia del G7 de Alemania el 1 de enero de 2023. El gobierno japonés, un defensor desde hace mucho tiempo en el tema de la UHC, ya ha demostrado que está listo para enfrentar el desafío de acelerar el progreso en la UHC. Bajo su liderazgo, la UHC fue mencionada por primera vez como un importante problema de salud en un comunicado del G7, la Declaración de la Cumbre de Ise-Shima en 2016. Para 2023, volvieron a elegir la UHC como una de sus tres prioridades principales para el seguimiento de la salud del G7. Se espera que la reunión de ministros de salud del G7 establezca la pauta para futuros debates durante la reunión de alto nivel de la ONU sobre la UHC, programada para septiembre de 2023.

Si bien fue decepcionante que WASH no se mencionara en la sección de UHC de la Declaración del G7 de 2016, el gobierno de Japón a menudo recalca la importancia de WASH para la salud en declaraciones sobre la UHC y la crisis sanitaria mundial. Esta incidencia política internacional es importante y debería ser recibida ampliamente por los demás miembros del G7 porque bajo la presidencia alemana finalmente reconocían (PDF) “la importancia del agua, saneamiento e higiene (WASH) como un elemento clave en la prevención y respuesta a la RAM (resistencia a los antimicrobianos)”.

Además, el G7 se comprometió (PDF) a “fortalecer la implementación de programas de Prevención y Control de Infecciones (PCI) en particular para los centros de salud, de acuerdo con los requisitos mínimos de PCI identificados por la OMS”. Estos se referían a identificar el agua, el saneamiento y la higiene como los tres primeros requisitos mínimos al considerar el medio ambiente a nivel de las instalaciones, dando a la presidencia japonesa del G7 un mandato claro por parte de los estados miembros para impulsar WASH en los centros de salud. El G7 es más efectivo como catalizador para el cambio cuando se basa en el trabajo de presidencias anteriores, como Alemania pretendía con su presidencia; esperamos que Japón continúe esta tradición hasta 2023.

Head Nurse Madhubala Awasti washes her hands after assisting patients in a ward of a community health centre. She says she brings her own bottle of water from her house as a precaution. Uttar Pradesh, India. 7 June 2021
Head Nurse Madhubala Awasti washes her hands after assisting patients in a ward of a community health centre. She says she brings her own bottle of water from her house as a precaution to ensure she has some. Uttar Pradesh, India.
Image: WaterAid/ Anindito Mukherjee

Un objetivo para acelerar los esfuerzos y lograr una UHC más resiliente, equitativa y sostenible

En junio de 2022, el gobierno de Japón puso en marcha una estrategia de salud global que expresa las iniciativas del país por la salud global hasta 2030. Tiene dos objetivos políticos, uno de los cuales es acelerar los esfuerzos para lograr una UHC más resiliente, equitativa y sostenible. En esta estrategia, Japón reconoce nuevamente el importante papel de WASH como “un sector con vínculos muy estrechos con la salud”.

Además, enfatiza que “mejorar el agua, el saneamiento, la higiene de manos, la ventilación y otros comportamientos de higiene, especialmente en los centros de salud, es cada vez más importante como medio de prevención de infecciones, cuyo impacto en la salud es significativo. Con base en esto, las iniciativas en estas áreas deberían fortalecerse”.

Dado que Japón ocupa la presidencia del G7 en 2023, un defensor no solo que muestra ambición sino que también es uno de los mayores donantes bilaterales de WASH, creemos que el gobierno japonés puede desempeñar un papel clave en la aceleración de los esfuerzos globales para mejorar el acceso a WASH en los centros de salud a través de la implementación de su estrategia mundial de salud e influenciando a otros gobiernos en el G7 y antes de la reunión de alto nivel de la ONU sobre UHC para invertir en WASH en los centros de salud.

En particular, Japón puede:

  • Aprovechar su presidencia del G7 para influir en los planes de preparación para una pandemia global para priorizar el financiamiento catalítico, con el objetivo de cerrar la brecha de cobertura para WASH en los centros de salud en los países más pobres y menos desarrollados para 2030.
  • Reconocer el estrecho vínculo entre WASH y la lucha contra la resistencia a los antimicrobianos, y apoyar la integración de WASH como un componente central en los paquetes de atención primaria que son la base de la UHC.
  • Mejorar el seguimiento y la transparencia de los proyectos de WASH en inversiones bilaterales y multilaterales en salud mundial, especialmente en relación con el fortalecimiento de los sistemas de salud.

La inversión en WASH en centros de salud es lo más conveniente

Esta inversión es fundamental para lograr la UHC, ya que WASH juega un papel vital en los cuatro componentes de la UHC (PDF) para servicios de promoción, prevención, curación y rehabilitación, pero también generará muchos beneficios adicionales de salud. Ayuda a los sistemas de salud a ser más resilientes y capaces de reaccionar ante los choques climáticos y de salud, que se volverán más frecuentes como resultado del cambio climático (PDF).Es simplemente una inversión rentable. En estos tiempos difíciles de tantas crisis, y que el mundo aún está lidiando con los impactos de la COVID-19, múltiples conflictos, inseguridad alimentaria y energética y cambio climático, este argumento pesa mucho y se hace evidente que las finanzas internacionales para el desarrollo deben invertirse en intervenciones de alto impacto con efectos multiplicadores. Invertir en WASH en centros de salud hace precisamente eso.

WASH en los centros de salud no solo es esencial para la UHC, sino que también es vital para la preparación y respuesta a una pandemia, detener la propagación de la resistencia a los antimicrobianos (RAM) y mejorar la salud materna, neonatal e infantil. Al romper los ciclos de transmisión, WASH aborda las causas de muchas enfermedades infecciosas. El aumento de la higiene de manos solo en los centros de salud podría prevenir hasta el 50 % de las infecciones durante el tratamiento. Las infecciones asociadas con nacimientos faltos de higiene representan el 26 % de las muertes de recién nacidos y el 11 % de la mortalidad materna: en conjunto, representan más de 1 millón de muertes cada año. Aproximadamente, el 20 % de todas las muertes a nivel mundial se deben a septicemia (alrededor de 11 millones posiblemente evitables), y más de la mitad de todos los casos de septicemia asociados a la atención médica pueden evitarse con servicios seguros de WASH como parte de la prevención y el control de infecciones.

A pregnant woman walks out of the toilet at the health centre in Napacala (pre-intervention). Niassa Province, Mozambique, Jul 25, 2022.
A pregnant woman walks out of the toilet at the health centre in Napacala, Niassa Province, Mozambique.
Image: WaterAid/ Etinosa Yvonne

Sin embargo, la mitad de los centros de salud a nivel mundial y el 68
% en los países menos desarrollados (PMD) carecen de servicios básicos de higiene de manos. Esto significa que 3.85 mil millones de personas están expuestas al riesgo inmediato de transmisión de enfermedades infecciosas simplemente porque no pueden lavarse las manos cuando trabajan o reciben tratamiento en su centro de salud. Los aspectos del saneamiento y el acceso al agua en los centros de salud en los PMD son igualmente alarmantes: solo el 20 % tiene saneamiento básico y el 53 % tiene servicios básicos de agua.

Las necesidades financieras para solucionar esto son modestas en comparación con los gastos generales de salud y WASH. La UNICEF y la OMS han analizado el costo de lograr el acceso universal a WASH en los centros de salud en los países menos desarrollados (PMD) para 2030, el cual asciende de USD 9.6 mil millones. Según el análisis de WaterAid, USD 355 millones al año de esta cifra deberían provenir de los ingresos nacionales de los PMD y USD 600 millones al año, de financiamiento externo. 

La mayor parte del gasto adicional será necesario en instalaciones no hospitalarias y en áreas rurales, lo que significa que las iniciativas para satisfacer las necesidades de WASH en los centros de salud contribuirán a los principios centrados en la equidad y la atención primaria de la agenda de desarrollo para la salud posterior a 2015, y tendrán un impacto directo en el progreso en la UHC.

En 2023, habrá muchas oportunidades y reuniones de alto nivel para avanzar en los objetivos de la UHC. Pero cuando todos los debates globales hayan terminado, serán (principalmente) los centros de salud, como la base de la UHC, los que se quedarán para cumplir con estas promesas políticas. Sin embargo, como señaló acertadamente la directora de la OMS, María Neira: “Un centro de salud sin agua, saneamiento e higiene no es un centro de salud”. Entonces, es hora de que los países den un paso atrás y observen los cimientos sobre los que están construyendo su arquitectura de salud. Y es momento de que cumplan sus propias promesas a los trabajadores de la salud de todo el mundo para brindarles lo mínimo que necesitan para poder atender a los pacientes de una manera segura y digna.

Kaoru Takahashi es director ejecutivo de WaterAid Japan. Alexia Knappmann es la asesora principal de incidencia política de WaterAid, representante de Alemania.

Imagen superior: Bedriya Jemal, una profesional de divulgación sanitaria en el centro de salud de Buriya, se lava las manos con el agua instalada en su oficina después de brindar servicios a las personas que visitan el centro de salud en Buriya Kebele, distrito de Gololcha (región de Oromia, Etiopía).