Améliorer l'aide extérieure pour l'eau, l'assainissement et l'hygiène : mesures pratiques pour les décideurs et les bailleurs de fonds européens

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WaterAid/Mani Karmacharya

Une nouvelle étude menée par WaterAid et Coalition Eau montre que le financement de l'eau, de l'assainissement et de l'hygiène (EAH ou WASH) par plusieurs bailleurs de fonds européens stagne, n'est pas pérenne et ne cible pas les personnes qui en ont le plus besoin. Alors, que peuvent faire les décideurs politiques pour s'assurer que leurs investissements conduisent à un réel changement ?

Les décideurs politiques sont les premiers à reconnaître que l'eau est essentielle pour tout, de la santé, l'égalité des sexes et l'éducation, à l'adaptation au changement climatique et à l'économie.

Malgré cela, la plupart des pays à faible revenu ou à revenu intermédiaire ne sont pas en voie d'atteindre l'objectif de développement durable 6 (SDG6) — assurer l'accès à l'eau et à l'assainissement pour tous — d'ici 2030. Même avant la pandémie de COVID-19, 2,2 milliards de personnes n'avaient pas accès à une eau gérée de manière sûre, et 4,2 milliards de personnes ne disposaient pas d'un assainissement géré de manière sûre. Selon les estimations de l'ONU, certains pays accusent un déficit de financement de 61 % pour atteindre les objectifs en matière d'eau et d'assainissement.

Les bailleurs de fonds ont un rôle essentiel à jouer pour combler ce fossé en fournissant des financements sous forme d'aide publique au développement (APD) pour le secteur WASH. Cependant, des tendances inquiétantes sont à l'œuvre. Premièrement, une note de service ayant fuité indique que le gouvernement britannique prévoit de réduire de 80 % le financement bilatéral des projets WASH. Deuxièmement, une étude commandée par WaterAid (PDF) montre que l'APD WASH de plusieurs autres bailleurs de fonds européens stagne, n'est pas durable et ne cible pas les pays ayant les plus grands besoins.

L'étude visait à analyser les raisons pour lesquelles les bailleurs de fonds sont réticents à investir dans le secteur WASH et à découvrir quelles sont les possibilités d'augmenter et d'améliorer les niveaux d'APD de quatre bailleurs de fonds : les institutions de l'Union européenne (y compris la Commission européenne et la Banque européenne d'investissement), la France, l'Allemagne et l'Espagne. L'équipe de recherche a utilisé trois méthodes : une analyse de la base de données financières, une étude documentaire et 25 entretiens avec des informateurs clés et des contributions essentielles de Coalition Eau (France), ONGAWA (Espagne) et WASH United (Allemagne).

Les principales conclusions de l'étude soulèvent quelques inquiétudes :

  • La part des décaissements totaux d'APD allouée au secteur WASH par l'ensemble des donateurs a stagné à ~4 % entre 2010 et 2019. Les institutions de l'UE, la France et l'Allemagne contribuent aujourd'hui davantage au secteur WASH dans l'APD qu'en 2010. Mais cette augmentation de l'APD a stagné en 2015/16 à environ 4 %. Ainsi, malgré les multiples références à l'agenda 2030 dans le discours politique, ces bailleurs de fonds n'ont pas fait de l'ODD6 une priorité en termes d'investissements.
  • Les prêts de l'APD sont désormais la méthode de financement dominante des services WASH (sauf en Espagne). Jusqu'en 2011, toute l'APD donnée par l'UE prenait la forme de subventions, mais entre 2016 et 2019, les prêts WASH des institutions de l'UE sont passés de 27 % à 50,5 % de son APD. Qui plus est, 87 % du financement bilatéral de la France pour le secteur WASH a pris la forme de prêts en 2019. Cette évolution est particulièrement préoccupante dans le contexte d'une crise croissante de la dette, que de nombreux pays en développement ne peuvent plus rembourser.
  • Les pays aux revenus les plus faibles ne reçoivent pas la plus grande part de l'aide. Par exemple, l'Allemagne a alloué 76 % de son APD aux pays à revenu intermédiaire et seulement 14 % aux pays les moins développés entre 2015 et 2019.
  • Les institutions de l'UE, la France et l'Allemagne se concentrent sur le financement de grands projets d'infrastructure, en particulier pour l'eau et dans les zones (péri)urbaines. Il y a donc moins de financement pour les services WASH de base, le changement de comportement et le renforcement des systèmes, l'assainissement est négligé et les zones rurales sont laissées pour compte.

Comment expliquer ces tendances inquiétantes ?

Bien qu'il s'agisse d'un droit de l'homme et de l'un des besoins humains les plus fondamentaux, ni dans l'UE, ni en France, ni en Allemagne, ni en Espagne, l'eau n'a été défendue de manière systématique et efficace par un décideur politique influent. C'est encore moins le cas lorsqu'il s'agit de l'assainissement et de l'hygiène, même si ces deux éléments sont essentiels à la réalisation d'autres ODD liés au développement humain.

En outre, on peut se demander si les approches intégrées ont réellement conduit à une augmentation des investissements WASH par le passé. Parler de l'importance de l'eau pour l'adaptation au climat, ou mentionner brièvement l'hygiène comme sous-objectif dans un programme de nutrition, est un premier pas. Mais si cela ne conduit pas à des investissements durables dans le secteur, ou à un soutien structurel pour les pays partenaires, ce n'est pas suffisant. Et vu l'ampleur des crises auxquelles nous sommes confrontés, il n'y a pas de place pour la complaisance.

Yenus avec un âne transportant de l'eau recueillie dans la rivière Lay à Frat, en Éthiopie. Février 2020
Yenus avec un âne transportant de l'eau recueillie dans la rivière Lay à Frat, en Éthiopie. Février 2020
WaterAid/Joey Lawrence

De même, alors que le changement climatique figure en tête de l'agenda des quatre bailleurs de fonds, le financement de l'adaptation au climat ne passe pas suffisamment par les programmes WASH. En 2018, l'eau et l'assainissement ne représentaient que 8,6 % de l'APD de l'UE qualifiée de contribution « principale » à l'adaptation, et 7 % du financement qualifié de « significatif ». Il est prometteur de voir que l'eau est un domaine prioritaire du European Green Deal, mais on ne sait toujours pas dans quelle mesure ce vaste programme peut contribuer à garantir les investissements dans les services WASH de base pour aider les gens à faire face aux impacts du changement climatique.

En outre, lorsque l'APD WASH est utilisée pour financer de grands projets d'infrastructure par le biais de prêts, elle ne va pas aux pays ayant le plus de besoins. Les pays à revenu élevé et intermédiaire qui peuvent se permettre d'emprunter sont prioritaires, au détriment des pays les moins développés, qui ont pourtant les plus grands besoins en matière d'eau et d'assainissement.

Un autre facteur peut expliquer le manque de soutien international stratégique et durable pour le secteur WASH : selon certains pays donateurs (comme la France, l'Allemagne, les Pays-Bas et la Suisse), le secteur de l'eau et de l'assainissement au niveau international est un espace largement non coordonné qui manque de dialogue politique, d'échange de bonnes pratiques et de partenariats internationaux permettant de renforcer la coopération.

Comment les décideurs européens peuvent-ils améliorer leurs investissements dans le secteur WASH ?

  1. Parlez de l'importance vitale du programme WASH. Il est essentiel que les dirigeants politiques européens fassent de la sécurité de l'eau une priorité essentielle et urgente. Pour s'assurer qu'ils ont un impact sur le terrain, ils doivent réfléchir de manière stratégique à l'endroit et à la manière d'attirer l'attention sur le programme WASH. Il peut s'agir de demander à leurs homologues du G20 d'investir dans le secteur WASH en tant qu'élément clé de la reprise socio-économique, ou de mettre la qualité de l'eau à l'ordre du jour des dialogues bilatéraux sur les droits de l'homme avec les pays partenaires. C'est là que l'engagement avec les organisations de la société civile permet un leadership politique beaucoup plus efficace sur l'eau.
  2. Investir dans les services WASH de base pour des programmes de développement humain efficaces. L'assainissement et l'hygiène méritent beaucoup plus d'attention politique et de soutien financier. Pour tirer le meilleur parti des programmes de santé, d'éducation ou d'égalité des sexes - y compris les Team Europe Initiatives (initiatives de l'Équipe Europe) (PDF) - il est essentiel d'investir dans un accès durable et équitable aux services WASH là où les besoins sont les plus importants. Le développement humain nécessite des interventions intersectorielles bien conçues. Par exemple, les écoles jouent un rôle clé dans l'établissement de normes sociales et de comportements sains. Il est donc essentiel que le changement de comportement en matière d'hygiène soit intégré au système éducatif afin d'améliorer durablement les comportements à grande échelle.
  3. Investir dans des services WASH résilients au climat. Les bailleurs de fonds européens doivent tirer le meilleur parti de l'agenda climatique et s'assurer que des capacités et des ressources suffisantes sont disponibles pour que les communautés les plus pauvres et les plus marginalisées deviennent résilientes face aux défis et aux incertitudes liée au changement climatique. Il s'agit notamment de garantir une augmentation significative du financement de l'adaptation au climat en général, mais aussi une augmentation du financement des services WASH de base. Les bailleurs de fonds doivent donc donner la priorité au financement de l'adaptation par des subventions et améliorer l'accès au financement climatique pour les pays les plus vulnérables.
  4. S'assurer que l'aide parvient à ceux qui en ont le plus besoin. Il est essentiel que l'UE et les principaux bailleurs de fonds internationaux, comme la France et l'Allemagne, ciblent leur APD WASH sur les pays aux revenus les plus faibles, par le biais de subventions plutôt que de prêts, et qu'ils coordonnent mieux leur soutien, par exemple en partageant des informations pour éviter les doublons et en cofinançant des projets.

La confluence des crises climatique et sanitaire n'est pas seulement l'occasion de « mieux reconstruire ». Les décideurs politiques et les bailleurs de fonds européens doivent apporter des changements significatifs dans la manière dont ils soutiennent et financent les services WASH dans leurs pays partenaires. S'adapter au changement climatique, se remettre des crises sanitaires et économiques actuelles et se préparer à la prochaine pandémie ne nous laissent pas d'autre choix que d'investir dans l'eau, l'assainissement et l'hygiène de manière stratégique et à grande échelle.

Sandra Métayer est la coordinatrice de Coalition Eau et Sophie Aujean est la représentante de WaterAid pour l'UE. Suivez @CoalitionEau et @EuWateraid sur Twitter.

Lire l'étude

Image du haut : Kumari Maya Shrestha, 49 ans, se lavant les mains au robinet près de sa maison à Mayankhu, municipalité de Katari, Népal, mars 2019.