Arrêter les dégâts causés par le manque d’eau et de toilettes dans les centres de soins au Malawi

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9 April 2020
WaterAid/ Lis Parham

Les comités de gestion des centres de santé bénévoles exigent des changements pour empêcher des millions de personnes au Malawi de se faire soigner sans eau propre, sans toilettes décentes et sans hygiène. Pour savoir comment, en novembre dernier, Lis Parham, de WaterAid Royaume-Uni, a passé une nuit avec un comité dans une zone rurale du Malawi, dans le centre de santé qu'ils s'efforcent de transformer.

Il est à peine minuit et je suis assise sur un banc de pierre dans la salle d'attente d'un centre de santé rural isolé au Malawi, Chikwewo. Une seule ampoule clignote contre le vent qui augmente, la pièce est ouverte aux éléments, sans fenêtre ni porte.

Nous sommes dans le district de Machinga, au sud du Malawi, pour parler à une petite équipe de bénévoles qui représente les 98 000 personnes qui dépendent de ce centre pour les soins primaires, le Comité de gestion du centre de santé (HCMC). Ils sont la voix du peuple, et ils font en sorte que le changement se produise avant même que notre travail de projet ne commence.

Au Malawi, une personne sur trois vit sans eau potable et plus de la moitié n'a pas de toilettes décentes. La situation dans les établissements de santé est tout aussi préoccupante, moins d'un tiers (téléchargez le PDF) disposant de matériel pour l'hygiène des mains dans tous les points de soins. Les patients et le personnel de santé courent donc un risque sérieux d'attraper des infections mortelles.

Toutefois, la loi prévoit que l'accouchement se fasse avec une personne qualifiée, ce qui permet de réduire la mortalité maternelle et infantile dans le pays, qui est l'une des plus élevées au monde. Au moins un mois avant la date prévue de l'accouchement, les femmes doivent se rendre dans des centres de santé comme Chikwewo, où elles et les personnes qui s'occupent d'elles sont confrontées à un manque d'installations de base qui met leur vie en danger.

Andrew Walker (responsable de la communication, Scottish Water), Yankho Mataya (responsable des ressources et de la mobilisation de WaterAid Malawi) et Lis Parham (responsable des communications du partenariat WaterAid UK) s’adressant au comité de gestion du centre de santé de Chikwewo Health.
WaterAid/ Dennis Lupenga
Andrew Walker (Scottish Water), Yankho Mataya (WaterAid Malawi) et Lis Parham (WaterAid UK) s’entretiennent avec le comité de gestion du centre de santé à l’extérieur du centre de santé de Chikwewo...

La collaboration avec les comités locaux est un élément essentiel de notre action

Le vent est maintenant monté en flèche. Cela fait déjà des heures que nous discutons avec l'équipe de dix personnes et que nous entendons leurs espoirs et leurs craintes concernant le nouveau projet de WaterAid qui permettra de fournir des installations d'eau, d'assainissement et d'hygiène (EAH) et de transformer Chikwewo et trois autres centres de santé dans la région du sud. Le projet sera financé par le Fonds de développement international du gouvernement écossais, Scottish Water et d'autres grands donateurs et crédits britanniques.

Composés de représentants des villages environnants réunis par le gouvernement du district, ils sont le pont entre la communauté et le personnel de santé, assumant des tâches allant de la résolution de conflits à l'audit des stocks de médicaments. Ils font des rapports au ministère de la Santé sur tout, de l'entretien à la mauvaise gestion.

« Le rôle principal du Comité de gestion des centres de santé, ou HCMC, c'est la redevabilité », a déclaré Clifton Kawanga, spécialiste des communications à WaterAid Malawi. « Les communautés ont besoin d'un soutien pour comprendre la situation du centre de santé. Cette conversation favorise la transparence et gère la relation entre les patients et le personnel. S'ils n'étaient pas là, le personnel n'aurait aucun moyen efficace de faire connaître les difficultés rencontrées, comme l'accès limité à l'eau, aux installations d'assainissement et à l'hygiène, aux médicaments ou aux équipements. Et c'est là que la tension monte. »

La collaboration avec un comité local est donc une partie essentielle de notre travail. Sans une représentation de la communauté, impliquant des femmes (au moins 40 % de l'équipe est la condition) et des hommes, les besoins réels de la population seraient négligés.

« En s'assurant que la communauté est impliquée dans la prise de décisions dès le début, ils peuvent façonner le projet pour qu'il devienne le leur, en partageant leur expérience de première main. C'est ce qui rend un projet durable, car la communauté se l'appropriera. Les membres sont généralement déjà très impliqués dans les affaires de leur propre village, alors ils connaissent les défis auxquels leur communauté est confrontée. Sans eux, nous ne pourrions pas mener à bien notre projet. »

« Il faut garder à l'esprit que WaterAid au Malawi apprécie les voix des communautés. Cela nous aide dans la réalisation de notre travail dans les zones où nous sommes, nous sommes en mesure de savoir si les communautés sont satisfaites ou non des installations WASH que nous réhabilitons ou construisons », a déclaré Kawanga.

Le service post-natal du centre de santé de Chikwewo, à Machinga, au Malawi.
WaterAid/ Lis Parham
Le service post-natal du centre de santé de Chikwewo. Les femmes restent généralement 48 heures après l’accouchement. Sans eau propre, toilettes décentes ni hygiène correcte, le risque de contracter une infection est élevé.

Les comités établissent la confiance et surmontent les craintes

Mais il y a eu des échecs à Chikwewo par le passé, des travaux d'autres organisations n'ont pas été maintenus et se sont terminés par des promesses rompues. Des réservoirs d'eau vides apparaissent au-dessus de la zone de réunion principale à l'extérieur et des tuyaux dysfonctionnels dorment sous nos pieds. Cela accroche également notre conversation au début. Un mot qui revient souvent est « faire mal », la situation fait mal aux membres du comité. Ils ont mal de voir les femmes forcées dans de telles conditions, des conditions qui sont devenues normales. Ils ont également mal d'attendre, sachant que l'aide est planifiée, mais pas encore commencée. Le mal des échecs précédents donne cette base réelle d'anxiété.

Le comité sait que sans eau, le centre ne répond pas aux normes nationales de santé et de sécurité, et la crainte de sa fermeture est réelle également. Plus tôt, nous avons rencontré une femme qui avait parcouru plus de 26 miles, l'équivalent d'un marathon, enceinte de huit mois pour atteindre ce centre pour y accoucher. Pourrait-on lui demander, ainsi qu'à d'autres, de marcher plus loin pour se rendre à un autre centre ?

Le point d'eau le plus proche se trouve sur le marché local, à une dizaine de minutes de marche. Si une femme accouche la nuit, il n'est pas rare que son tuteur (la personne qui s'occupe d'elle, un membre de la famille, en général) aille chercher de l'eau supplémentaire à cette heure-là. Dans l'obscurité totale, ce n'est pas sûr. Dans cette situation, il n'est pas rare que la femme attende jusqu'au matin. Elle reste alors assise dans cet état, sans se laver. C'est indigne. Ce n'est pas hygiénique. Et cela fait partie de la douleur.

But life is changing

Since the district formed the HCMC in July 2018, they’ve challenged their communities to contribute to their own development. From liaising with village chiefs to build the committee’s local influence, to mobilising support from villagers to fund buying or making of bricks and cement, the HCMC are making things happen. As a result, women are receiving antenatal care and uptake of vaccines is increasing.

The committee has demanded more consistent care from medical staff and helped communities understand what should be delivered. This mutual understanding has eased tensions between staff and patients, clarifying issues from opening times to service levels. They have even made sure a local law was changed to control when medicine deliveries occur so they are always able to audit them.

As a lynch pin between the health centre and local authorities, the committee’s reports and activities feed into the chain that ultimately demands better resourcing for these facilities at a district level. The human right to health is recognised internationally, and by working side-by-side with these groups, we help progress that conversation so they can demand resourcing, accountability and transparency from duty bearers.

When clean water and toilets arrive, lives will be saved

But the HCMC team’s job won’t be over when clean water arrives. They know they’ll need to keep working to make sure the new facilities are maintained. Indeed, they’ll be instrumental in educating patients in how to use them. The women, they said, will then be able to "tell the difference between the health facility and home".

The showers will be flowing, in place of dry dusty cubicles. They hope to stop women sleeping on the floor. They’ll also be able to ensure life-saving infection prevention control procedures are in place, and the HCMC’s vision is that women will take this vital advice home with them. All these improvements will mean women will want to come to the health centre, rather than risk a home birth; the changes will motivate women to comply with the law, and will save their lives.

A vision for the future

And so change begins. But where would you start if you couldn’t get past the first hurdle – clean water, decent toilets and good hygiene? With all three, people can lead safer, more dignified lives. Women can give birth in a hygienic place and the staff who care for them can minimise risks to their patients and themselves. 

When these three vital services are in place, the HCMC will focus on the next target. In fact, they already have a list: a bigger hospital to serve the large catchment area; an ambulance so staff can respond better to emergencies; a communications system so there is easier contact with the district hospital; and a solar power source so they aren’t caught out in power cuts. Their momentum will change what has become normal.

“HCMCs are integral to the success of our project work in healthcare,” Kawanga said. “These communities are remote. Their insight helps us understand what is needed and to give us the balance we need, alongside other authorities, to design an effective, sustainable project. We can’t go into a community to work without working with them. They challenge established practices and keep asking important questions throughout.”

As the rain starts to fall, and the noise on the tin roof forces a pause in our conversation, I’m left holding the thought that what I’ve seen tonight is as exciting as seeing water flowing from a new borehole. This group is the embodiment of what we talk about when we describe changing normal. They don’t accept what has become normal here at Chikwewo, and neither do we.

Lis Parham is Senior Partnership Communications Officer at WaterAid UK.

We are still fundraising for this project, Deliver Life to Mothers, Girls and Children in the Southern Region of Malawi. If you are a major donor, trust or foundation, please get in touch with our Philanthropy and Trusts team to see how you can lend your support to this life-changing project. Visit our Philanthropy and Trusts web pages, or email [email protected]