L'économie politique des droits de l'eau : mettre les connaissances indigènes au cœur de la fourniture de services d'EAH

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WaterAid/Keoma Zec

Grâce à un partenariat avec la School of Politics and International Studies de l'Université de Leeds, WaterAid a soutenu la thèse et la recherche de Phoebe Holmes, qui a obtenu une maîtrise en développement mondial en 2020. Avec la chargée de plaidoyer, Katie Tobin, Phoebe partage ses réflexions sur sa recherche sur l'économie politique mondiale des droits de l'eau et ses implications pour l'adaptation au changement climatique et l'accès à l'eau, à l'assainissement et à l'hygiène.

Le secteur international de l'eau, de l'assainissement et de l'hygiène (EAH) vise à étendre l'accès à ces trois services essentiels à ceux qui n'en disposent pas, principalement dans les pays à faible revenu. Les principaux acteurs de ce secteur mettent l'accent sur l'eau, l'assainissement et l'hygiène en tant que solution – et condition préalable – au développement, à la réponse et à la reprise COVID-19, ainsi qu'à la résilience et à l'adaptation au changement climatique. Pour ce faire, ils encouragent le renforcement des systèmes à l'initiative des communautés, tout en rappelant aux pays industrialisés leur responsabilité historique en matière d'aide et de financement du climat.

Alors que WaterAid et le secteur WASH au sens large s'engagent davantage sur le changement climatique, notamment en appelant à un financement climatique supplémentaire et à de nouveaux engagements en faveur d'une adaptation menée localement, il est important de réfléchir à la manière dont nous pourrions contribuer à des formes alternatives de gouvernance, de gestion des connaissances et d'organisation, tout en plaçant les connaissances locales et autochtones au cœur de notre travail.

Grâce à un partenariat avec la School of Politics and International Studies de l'Université de Leeds et au processus d'élaboration de sa nouvelle stratégie mondiale, WaterAid a commencé à s'interroger sur sa position d'ONGI du Nord au sein des structures néocoloniales de pouvoir et d'influence. Ces considérations sont encore plus urgentes dans le contexte d'un nouvel élan de décolonisation de l'aide, suscité par le mouvement mondial Black Lives Matter.

Les recherches de Phoebe encouragent le secteur WASH à examiner les modèles politiques et économiques mondiaux qui tiennent compte de l'accès à l'eau et à l'assainissement, en particulier en ce qui concerne les communautés « vulnérables » et marginalisées du Sud. Cette analyse est essentielle à l'ensemble de notre travail, mais elle est particulièrement importante pour étayer nos appels à l'adaptation locale dans notre plaidoyer international sur le climat.

Approches contemporaines de la gouvernance de l'eau

L'intervention extérieure des acteurs étrangers dans le secteur de l'eau tend à promouvoir des approches privatisées, commercialisées et réifiées, dépolitisant les solutions aux problèmes d'AEPHA en faveur d'approches scientifiques et techniques qui négligent les structures politiques qui ont contribué à créer l'inégalité et l'injustice en matière d'AEPHA. Ces approches sont ancrées dans les histoires coloniales et les dichotomies séculaires qui façonnent les cadres philosophiques dominants, comme la terre contre le travail, et la nature contre les ressources destinées à la consommation humaine.

L'émergence du commerce sous le capitalisme marchand a sous-tendu l'accumulation primitive du capital. C'est, pour l'essentiel, le fondement du système économique mondial actuel. Les dualismes du philosophe René Descartes entre le corps et l'esprit, et entre la société et la nature, ont également joué un rôle essentiel en contribuant à l'affirmation selon laquelle la civilisation européenne devait devenir le "maître" et le "possesseur" de la nature – une idée qui détermine encore la priorité moderne accordée à la productivité du travail par rapport à l'entretien des terres et à la santé des systèmes écologiques.

Graphic depicting the timeline of capitalism

Aujourd'hui, cette idéologie libérale est utilisée dans le secteur de l'eau pour justifier une intervention extérieure. Les solutions capitalistes en matière de climat et d'eau sont basées sur des formules et des hypothèses qui façonnent un modèle unidimensionnel, qui donne la priorité à l'efficacité pour soutenir les profits. Les compteurs et le rationnement, ainsi que les systèmes d'alerte précoce, par exemple, sont deux mécanismes importants de gestion de l'allocation de l'eau qui sont complices des hypothèses capitalistes.

Ces approches sont souvent présentées comme la seule option viable, mais elles donnent la priorité à certaines utilisations de l'eau plutôt qu'à d'autres, et établissent un ensemble de normes acceptées. Cela justifie ensuite les mesures prises à l'encontre des « coupables » (c'est-à-dire les communautés qui fonctionnent selon des méthodes traditionnelles) qui ne se conforment pas aux utilisations de l'eau jugées légitimes par les modèles industrialisés d'économie d'échelle. Dans le même temps, les acteurs des grandes entreprises – les véritables pollueurs – sont loués pour leur capacité à générer de la valeur économique.

Il est urgent de donner la priorité aux connaissances indigènes et locales

Face à l'incertitude climatique, ces approches négligent les connaissances indigènes de la gestion communautaire de l'eau et des ressources, au profit de tentatives imposées de l'extérieur pour « moderniser » leurs modes de vie. Et ce, malgré le fait que les connaissances écologiques traditionnelles peuvent compléter de manière significative les approches climatiques modernes ; après tout, les communautés indigènes se sont adaptées à des conditions écologiques difficiles et changeantes depuis des millénaires. L'assujettissement des connaissances traditionnelles est particulièrement inquiétant étant donné que 80 % de la biodiversité de la planète se trouve dans des territoires autochtones (PDF) où les populations locales sont les principaux détenteurs de connaissances.

Lorsque l'on envisage la possibilité d'un partage des connaissances entre les populations autochtones et les acteurs extérieurs, les processus à long terme sont le facteur le plus important ; il faut du temps pour instaurer la confiance et la compréhension. Les avantages potentiels de ces alliances de collaboration comprennent la création de méthodes d'adaptation au climat adaptées à la culture et réalisables, l'élaboration de modèles de prévision climatique précis en comblant les lacunes des connaissances scientifiques modernes dans les régions où les données de base sont rares, et le renforcement du lien entre les théoriciens (ceux qui sont chargés de la prise de décision politique et de la planification des infrastructures) et les praticiens (les populations locales qui sont affectées par ces décisions).

Actuellement, les efforts pour partager ces connaissances sont inadéquats, eurocentriques et, dans de nombreuses régions, inexistants. Mais cette lacune offre aux ONG WASH l'opportunité de faciliter et de créer des espaces sûrs où les connaissances écologiques traditionnelles peuvent être partagées et préservées. Il est important que tout partage de connaissances évite les échanges d'exploitation où les groupes autochtones sont censés transmettre des connaissances culturelles séculaires et intimes sans aucune garantie que leurs propres demandes politiques seront satisfaites. L'intégration des connaissances autochtones dans la politique climatique doit être accompagnée d'efforts visant à lever les obstacles institutionnels à l'autonomie politique et à l'autodétermination.

Adaptation au climat à l'échelle locale et WASH

Alors que nous nous engageons auprès des gouvernements du G20 en vue de la COP26 en novembre, WaterAid demande qu'au moins 70 % du financement international de l'adaptation au climat soutienne directement les communautés victimes en première ligne du changement climatique. Les principes de l'adaptation locale, , tels que définis par l'Institut international pour l'environnement et le développement, visent à transformer les systèmes qui sont à l'origine de la vulnérabilité au changement climatique. Parmi les huit principes approuvés par plus de 40 gouvernements, institutions et ONG (dont WaterAid), ceux que nous considérons comme particulièrement cruciaux pour cette discussion sont les suivants :

  • déléguer la prise de décision au niveau approprié le plus bas
  • s'attaquer aux inégalités structurelles auxquelles sont confrontés les femmes, les jeunes, les personnes handicapées et les groupes autochtones
  • investir dans les institutions locales,
  • faire preuve d'une compréhension du risque climatique par le biais d'une association de connaissances locales et scientifiques
  • avoir une programmation et un apprentissage flexibles
  • élaborer une action collaborative

Les groupes indigènes ont une compréhension inégalée et vitale des besoins du monde naturel. Lorsqu'elles élaborent des solutions pour faire face aux urgences liées au climat et à l'eau, les institutions internationales influentes comme la Banque mondiale, le FMI et les Nations unies devraient s'inspirer des groupes historiquement marginalisés et intégrer les connaissances autochtones dans leurs stratégies climatiques. Par exemple, en Afrique du Sud et en République démocratique du Congo, les populations autochtones ont agi en tant que cogestionnaires de terres protégées, tandis qu'en Colombie, au Pérou, à Fidji, en Tanzanie et en Australie, les connaissances autochtones ont contribué à éclairer les efforts nationaux de conservation(PDF).

Dans le secteur WASH, nous devons constamment chercher à identifier la manière dont notre travail peut soutenir des solutions climatiques culturellement spécifiques, et être guidés par les perspectives des communautés touchées. Comment pouvons-nous nous assurer que, à chaque étape de notre approche, nous sommes informés par les connaissances et l'expertise autochtones et locales ? Cela implique de redéfinir le « progrès » afin de célébrer la valeur des différentes cultures dynamiques et innovantes qui existent en dehors des institutions occidentales.

En tant qu'experts du secteur, faire partie de la solution exige de renforcer notre analyse des facteurs économiques et géopolitiques structurels qui déterminent les intérêts prioritaires en matière d'appropriation et d'utilisation de l'eau. Le changement climatique étant lui-même le résultat de la prolifération inégale du capitalisme de la consommation, cette analyse doit guider notre engagement sur le changement climatique et ses effets sur l'accès des communautés autochtones et d'autres communautés victimes du manque d'accès aux services d'EAH.

Nous devons profiter de ce moment de réflexion mondiale pour envisager et mettre en œuvre des approches alternatives en matière de gouvernance de l'eau et des autres ressources. Tout d'abord, nous devons briser les fausses dichotomies qui caractérisent notre compréhension du secteur – entre la nature et les personnes, l'environnement et les droits de l'homme, ainsi que la gouvernance de l'eau et l'accès à l'eau et à l'assainissement. Ce n'est qu'après cela que nous pourrons participer à la remise en question des accords actuels et agir pour faire évoluer l'économie politique mondiale vers un modèle de prise de décision véritablement démocratique qui valorise et soutient le développement équitable et la justice climatique.

Phoebe Holmes est maintenant Area Manager (chef de secteur) pour HealthAid UK et Assistante de recherche indépendante à l'Université de Leeds. Katie Tobin est maintenant responsable des campagnes mondiales à WaterAid America. Suivez Katie sur Twitter sous le pseudo@travelingKT.

Pour en savoir plus

Image du haut : Casta Ipuana, membre de la communauté Wayuu, à Paraluain, en Colombie. Janvier 2021