Acabar com o sofrimento causado pela falta de água e instalações sanitárias nos centros de saúde no Maláui

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9 April 2020
WaterAid/ Lis Parham

Os Comitós de Gestão do Centro de Saúde Voluntários estão a exigir mudanças para evitar que milhões de pessoas no Maláui tenham cuidados de saúde sem água limpa, casas de banho decentes e boa higiene. Para saber como, em novembro passado, Lis Parham, da WaterAid UK, passou uma noite com um comité na zona rural do Maláui, no centro de saúde que estão a trabalhar para transformar.

É apenas cerca da meia-noite e eu estou sentado num banco de pedra na sala de espera de um centro de saúde rural remoto no Maláui – Chikwewo. Uma única lâmpada pisca contra o vento crescente, a sala aberta para os elementos, sem janelas ou portas equipadas.

Estamos no Distrito de Machinga, sul do Maláui, para conversar com uma pequena equipe de voluntários que representa as 98 000 pessoas que contam com este centro de cuidados primários — o Comité de Gestão do Centro de Saúde (HCMC). São a voz das pessoas — o cão de guarda — e eles estão a fazer com que a mudança aconteça mesmo antes do nosso trabalho de projeto ter começado.

No Maláui, uma em cada três pessoas vive sem água limpa, e mais da metade não tem casa de banho decente. A situação nos serviços de saúde é igualmente preocupante, com menos de um terço (download PDF) com materiais de higiene das mãos disponíveis em todos os pontos de atendimento. Isso coloca pacientes e profissionais de saúde em risco grave de contrair infeções mortais.

No entanto, é lei dar à luz com um assistente de parto qualificado — um esforço para reduzir a mortalidade materna e infantil no país, que é uma das mais altas do mundo. Pelo menos um mês antes da data de vencimento, as mulheres devem ir a centros de saúde como Chikwewo, onde eles e os seus cuidadores enfrentam uma falta de instalações básicas com risco de vida.

Andrew Walker (Chefe de Comunicação, Scottish Water), Yankho Mataya (Chefe de Recursos e Mobilização WaterAid Malawi) e Lis Parham (Diretora-Sénior de Comunicações de Parceria WaterAid UK) a falar com a Comissão de Gestão do Centro de Saúde da Chikwewo Health.
WaterAid/ Dennis Lupenga
Andrew Walker (Scottish Water), Yankho Mataya (WaterAid Malawi) e Lis Parham (WaterAid UK) falam com a Comissão de Gestão do Centro de Saúde fora do Centro de Saúde de Chikwewo..

Trabalhar em conjunto com comités locais é uma parte crucial do que fazemos

O vento foi construído até um crescendo agora. Já conversámos com a equipa de dez horas, a ouvimos as suas esperanças e medos pelo novo projeto WaterAid que fornecerá instalações de água, saneamento e higiene (WASH) e transformará Chikwewo e três outros centros de saúde na região sul. O projeto será financiado pelo Scottish Government International Development Fund, Scottish Water e outros grandes doadores e trusts do Reino Unido.

Compostos por representantes das aldeias vizinhas reunidas pelo governo distrital, são a ponte entre a comunidade e a equipa de saúde, assumindo tarefas desde a resolução de disputas até a auditoria de stocks de medicina. Fazem relatórios ao Ministério da Saúde sobre tudo, desde manutenção à má gestão.

“O papel principal do Comité de Gestão do Centro de Saúde, ou HCMC, é a responsabilidade”, disse Clifton Kawanga, Especialista em Comunicações da WaterAid Maláui. “As comunidades precisam de apoio para compreender a situação no centro de saúde. Essa conversa ajuda a transparência e faz a gestão da relação entre pacientes e funcionários. Se não estivessem aqui, a equipa não teria uma maneira eficaz de partilhar quais são os desafios — como acesso limitado à água, saneamento e higiene, medicamentos ou equipamentos. E é aí que a tensão cresce.”

Trabalhar com uma comissão local é, portanto, uma parte crucial do nosso trabalho. Sem representação comunitária, envolvendo mulheres (pelo menos 40% da equipe é a exigência) e homens, as reais necessidades das pessoas seriam perdidas.

“Ao certificar-se de que a comunidade está envolvida na tomada de decisões desde o início, eles podem moldar o projeto para torná-lo seu próprio, partilhando sua experiência em primeira mão. Isso é o que torna um projeto sustentável, porque terá propriedade da comunidade. Os membros geralmente já estão bastante envolvidos em assuntos nas suas próprias aldeias, então saiba quais desafios sua comunidade está a enfrentar. Sem eles, não poderíamos entregar o nosso trabalho de projeto.

“Deve-se ter em mente que a WaterAid no Maláui valoriza o feedback da comunidade. Isso ajuda na entrega do nosso trabalho nas áreas onde estamos; somos capazes de saber se as comunidades estão satisfeitas ou não com as instalações WASH que reabilitamos ou construímos”, disse Kawanga.

A enfermaria pós-natal no Chikwewo Health Centre, Machinga, Malawi.
WaterAid/ Lis Parham
A ala pós-natal no Centro de Saúde de Chikwewo. As mulheres normalmente ficam 48 horas após o parto. Sem água limpa, casa de banho decentes ou boa higiene, o risco de apanhar uma infeção é alto.

Comités constroem confiança e superam medos

Mas houve falhas em Chikwewo no passado - as obras de outras organizações não foram mantidas e terminaram com promessas quebradas. Depósitos de água vazios sobre a área de reunião principal fora e tubos disfuncionais ficam dormentes abaixo de nossos pés. Isto paira sobre a nossa conversa no início, também. Uma palavra que continua a surgir é “magoada” — a situação prejudica os membros do comité. Ficam magoados ao ver as mulheres forçadas a tais condições — condições que se tornaram normais. Eles machucam esperar, também, sabendo que a ajuda está planeada, mas ainda não começou. A dor de falhas anteriores dá a essa ansiedade base real.

A comissão sabe que, sem água, o centro falha nas normas nacionais de saúde e segurança, e o receio de ser encerrado também é real. Anteriormente conhecemos uma mulher que tinha andado mais de 26 milhas — o equivalente a uma maratona — aos oito meses de gravidez para chegar a este centro para dar à luz. Será que ela e outros poderiam ser convidados a caminhar mais para um centro diferente?

O ponto de água mais próximo fica no mercado local, a cerca de dez minutos a pé. Se uma mulher dá à luz à noite, não é desconhecido para seu guardião (seu companheiro cuidador - um membro da família, geralmente) ir buscar água extra naquele momento. No escuro, isso não é seguro. Nessa situação, não é desconhecido para uma mulher em vez de "manter" até a manhã. Manter é sentar-se como está, sem se lavar. É indigno. Não é higiénico. E tudo faz parte da mágoa.

But life is changing

Since the district formed the HCMC in July 2018, they’ve challenged their communities to contribute to their own development. From liaising with village chiefs to build the committee’s local influence, to mobilising support from villagers to fund buying or making of bricks and cement, the HCMC are making things happen. As a result, women are receiving antenatal care and uptake of vaccines is increasing.

The committee has demanded more consistent care from medical staff and helped communities understand what should be delivered. This mutual understanding has eased tensions between staff and patients, clarifying issues from opening times to service levels. They have even made sure a local law was changed to control when medicine deliveries occur so they are always able to audit them.

As a lynch pin between the health centre and local authorities, the committee’s reports and activities feed into the chain that ultimately demands better resourcing for these facilities at a district level. The human right to health is recognised internationally, and by working side-by-side with these groups, we help progress that conversation so they can demand resourcing, accountability and transparency from duty bearers.

When clean water and toilets arrive, lives will be saved

But the HCMC team’s job won’t be over when clean water arrives. They know they’ll need to keep working to make sure the new facilities are maintained. Indeed, they’ll be instrumental in educating patients in how to use them. The women, they said, will then be able to "tell the difference between the health facility and home".

The showers will be flowing, in place of dry dusty cubicles. They hope to stop women sleeping on the floor. They’ll also be able to ensure life-saving infection prevention control procedures are in place, and the HCMC’s vision is that women will take this vital advice home with them. All these improvements will mean women will want to come to the health centre, rather than risk a home birth; the changes will motivate women to comply with the law, and will save their lives.

A vision for the future

And so change begins. But where would you start if you couldn’t get past the first hurdle – clean water, decent toilets and good hygiene? With all three, people can lead safer, more dignified lives. Women can give birth in a hygienic place and the staff who care for them can minimise risks to their patients and themselves. 

When these three vital services are in place, the HCMC will focus on the next target. In fact, they already have a list: a bigger hospital to serve the large catchment area; an ambulance so staff can respond better to emergencies; a communications system so there is easier contact with the district hospital; and a solar power source so they aren’t caught out in power cuts. Their momentum will change what has become normal.

“HCMCs are integral to the success of our project work in healthcare,” Kawanga said. “These communities are remote. Their insight helps us understand what is needed and to give us the balance we need, alongside other authorities, to design an effective, sustainable project. We can’t go into a community to work without working with them. They challenge established practices and keep asking important questions throughout.”

As the rain starts to fall, and the noise on the tin roof forces a pause in our conversation, I’m left holding the thought that what I’ve seen tonight is as exciting as seeing water flowing from a new borehole. This group is the embodiment of what we talk about when we describe changing normal. They don’t accept what has become normal here at Chikwewo, and neither do we.

Lis Parham is Senior Partnership Communications Officer at WaterAid UK.

We are still fundraising for this project, Deliver Life to Mothers, Girls and Children in the Southern Region of Malawi. If you are a major donor, trust or foundation, please get in touch with our Philanthropy and Trusts team to see how you can lend your support to this life-changing project. Visit our Philanthropy and Trusts web pages, or email [email protected]