Chuva para o resgate: respondendo à COVID-19 e à escassez de água no litoral de Bangladesh

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Women stand in line to collect water from Kashimari Sunnia Dhakhil Madrasa, Shyamnagar.

Quando a região de Shyamnagar foi atingida pela pandemia de COVID-19 e uma estação seca prolongada, a WaterAid Bangladesh teve que inovar para garantir que houvesse água suficiente para circular.

Faz fronteira com os Sundarbans a oeste e com a Baía de Bengala ao sul, Shyamnagar é uma das regiões mais vulneráveis ao clima e com escassez de água de Bangladesh.

A área experimenta regularmente secas e ciclones devastadores, que não apenas destruíram infraestruturas vitais, como poços tubulares, mas as subsequentes ondas de maré e o aumento do nível do mar significam que as fontes de água estão se tornando cada vez mais salinas e inseguras para beber.

Como resultado, a comunidade é altamente dependente da estação chuvosa como principal fonte de água: capturar água da chuva em baldes e outros recipientes, ou das poucas lagoas de água doce na área. Mas muitas dessas lagoas são compartilhadas entre 20 e 30 famílias, de propriedade privada ou usadas para cultivar peixes, o que torna a água insegura para beber. Durante as secas sazonais, as lagoas costumam secar, deixando para trás pequenas poças de água lamacenta e anti-higiénica.

During seasonal drought, the limited number of freshwater ponds become completely dry.
During seasonal drought, the limited number of freshwater ponds completely dry up.

A WaterAid Bangladesh trabalha em Shyamnagar desde 2016 para enfrentar esses vários desafios e fornecer fontes de água limpa e acessível por meio de infraestrutura inclusiva e resiliente ao clima. Com sua parceira Rupantar, uma ONG sediada em Khulna, construímos várias plantas de osmose reversa, que purificam ou dessalinizam a água contaminada usando uma membrana semi-permeável e bombas de alta pressão. Também instalamos filtros de lagoa-areia, onde a água é bombeada manualmente através de uma unidade de filtro de areia para purificação, bem como sistemas de captação de água da chuva em clínicas comunitárias e em 36 escolas e madrasas.

As tecnologias são baseadas em modelos de previsão, estimativas dos níveis de consumo de água e pesquisa completa sobre os melhores locais, ajudando a garantir que a água esteja disponível durante todo o ano. Também trabalhamos para garantir que as instalações estejam disponíveis a longo prazo, treinando mulheres em aptidões de desenvolvimento e gestão de negócios, como contabilidade, e na operação e manutenção das plantas de osmose reversa.

Mas essas tecnologias têm as suas limitações. Os filtros de areia de lagoa só funcionam enquanto as lagoas tiverem água suficiente. E embora as plantas de osmose reversa sejam eficazes, elas são caras. As famílias de baixa renda que não podem se dar ao luxo de usá-las devem ração da água que recolharam, deixando-as vulneráveis a doenças. Ou eles devem usar sobras de lagoa ou água salina, que é conhecida por causar infeções de pele, diarreia e disenteria, particularmente entre mulheres e crianças. Além disso, as plantas de osmose reversa só podem atender a uma fração das procuras de água da comunidade, mesmo quando funcionam quase 24 horas por dia durante a estação seca.

As limitações dessas tecnologias e as vulnerabilidades da comunidade aos efeitos das alterações climáticas foram lançadas em um alívio ainda mais acentuado no início deste ano. A comunidade não estava apenas lidando com a pandemia COVID-19, mas nenhuma chuva caiu por nove meses, de agosto de 2020 a abril de 2021. As lagoas secaram, as reservas de água subterrânea foram extraídas em excesso e as tensões sociais borbulharam para a superfície, levando a discussões enquanto as pessoas esperavam para recolher água.

Sadia collects water from the pond sand filter in her village in Shyamnagar. The technology is only useful as long as the pond has water.
Sadia collects water from the pond sand filter in her village in Shyamnagar. The technology is only useful as long as the pond has water.
WaterAid/DRIK/Habibul Haque

Com as fontes de água da comunidade a acabar e sem chuva no horizonte, a WaterAid Bangladesh entrou em ação e apresentou uma solução inovadora. Persuadimos o comité de gestão escolar local, os presidentes dos 12 sindicatos de Shymanagar e as autoridades locais a permitir que as famílias usem os sistemas de recolha de água da chuva escolar que instalamos entre 2018 e 2020. Por ordem do governo, as escolas estavam fechadas desde março de 2020 para tentar impedir a disseminação do COVID-19 e, portanto, os sistemas ainda estavam cheios de água das últimas chuvas de abril a agosto de 2020. Com uma capacidade combinada de 600 000 litros, havia água suficiente para dar a volta.

A iniciativa começou como piloto em três escolas no final de abril de 2021. As famílias próximas às escolas podiam recolhar 10 litros de água todas as manhãs, e registavam seus nomes no dia anterior para manter as coisas em ordem. Os voluntários selecionados pelo comité de gestão da escola acompanharam o progresso. Uma vez que as outras 33 escolas da área com sistemas de captação de água da chuva viram o sucesso do esquema e os benefícios para a comunidade local, logo se juntaram à iniciativa, permitindo que as famílias vizinhas recolhassem água. No total, uma média de 5000 famílias conseguiram recolhar água das 36 escolas por dia, tudo isso mantendo o distanciamento social e as medidas de saúde e segurança de acordo com a prevenção do COVID-19.

O esquema até ajudou as comunidades a resistir aos efeitos do ciclone Yaas, que atingiu a área em 26 de maio de 2021. Na esperança de minimizar os danos causados pelo ciclone, ajudamos as comunidades a capturar algumas das fortes chuvas para seu próprio uso, enquanto o comité de gestão escolar, antecipando um retorno iminente às aulas, capturava água para reabastecer as instalações de recolha de água da chuva das escolas.

Embora essa iniciativa simplesmente tenha fornecido à comunidade água suficiente para se preparar até que as chuvas finalmente chegassem em maio, foi encorajador ver como um simples ato de colaboração poderia fazer o melhor uso das opções disponíveis e atender às terríveis necessidades da comunidade por água potável. O esquema deve servir como um exemplo de como as abordagens convencionais podem ser ajustadas de forma inovadora para enfrentar uma crise crescente e urgente. À medida que os efeitos das alterações climáticas pioram a cada dia, podemos esperar períodos de seca semelhantes - se não piores - nos próximos anos. Mas no futuro, aprendendo com essa experiência, sabemos quais ações podemos tomar para atender às procuras de água em Shyamnagar.

Escrito por Ankon Ivan (Oficial de Projeto, Resiliência Climática), Saief Manzoor-Al-Islam (Gerente de Projeto, Resiliência Climática) e Hossain I. Adib (Diretor de Programas), WaterAid Bangladesh

Leitura adicional

Imagem superior: As mulheres estão na fila para recolher água de Kashimari Sunnia Dhakhil Madrasa, Shyamnagar, enquanto um voluntário anota seus nomes e garante que as pessoas mantenham as medidas de segurança COVID-19.