Será que quem esvazia os buracos escapará definitivamente ao peso da herança dos seus empregos?

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27 January 2020
Jhorna Das, septic tank emptier in Khulna, Bangladesh
Tushikur Rahman/SNV

Quando os serviços de saneamento são aperfeiçoados, o que acontece com as pessoas que dependem do trabalho manual que desaparece? Mariam Zaqout discute uma importante consideração pelo impulso para o Objetivo de Desenvolvimento Sustentável 6, revelado por sua pesquisa com trabalhadores de saneamento no Bangladexe.

Na última década, muitas agências de desenvolvimento gastaram milhões de dólares a apoiar a inovação em tecnologias de saneamento para ajudar a fornecer serviços de saneamento eficientes. Na gestão das lamas fecais , em particular, a inovação incluiu toda a cadeia de saneamento, desde o utilizador até ao tratamento ou reutilização. Para transformar a recolha e o transporte de resíduos de latrinas, surgiram diversas tecnologias mecanizadas para se adequarem às características geográficas regionais e às características das lamas fecais esvaziadas.

Avanços como o Gulper e Vacutug visam substituir gradualmente a prática de esvaziamento manual que é amplamente utilizado em muitos países. Essas tecnologias oferecem serviços eficientes, mais limpos, em alguns casos mais baratos e mais fáceis do que o esvaziamento manual. Também oferecem condições de trabalho mais dignas e seguras para os trabalhadores do saneamento que os operam. Muitos profissionais de pesquisa, políticas e práticas acolheram essa tendência de inovação como um enorme progresso no aumento do acesso ao saneamentogerenciado com segurança, rumo ao Objetivo de Desenvolvimento Sustentável6.2.

Julius Chisengo, 49 anos, trabalhador de saneamento, esvaziando lamas fecais numa pequena estação de tratamento de lamas, Kigambon-Umawa, Dar es Salaam, Tanzânia.
WaterAid/ James Kiyimba
Julius Chisengo, 49 anos, trabalhador de saneamento, esvaziando lamas fecais numa pequena estação de tratamento de lamas, Kigambon-Umawa, Dar es Salaam, Tanzânia.

As maiores preocupações dos trabalhadores: estigma, saúde, segurança e perda de emprego

No entanto, a adaptação à utilização do esvaziamento mecanizado apresenta muitas deficiências. Por exemplo, as tecnologias mecânicas são geralmente difíceis e dispendiosas de manter em ambientes de baixa renda, caras para os prestadores de serviços e apresentam desafios de acesso técnico em áreas densamente povoadas. Mais importante ainda, eles contribuem para a perda de empregos para um grande número de trabalhadores de saneamento.

Recentemente, os desafios dos esvaziadores chamaram a atenção de WASH (água, saneamento e higiene) e pesquisadores e profissionais de direitos humanos. Eles estão, com razão, a defender condições de trabalho dignas e seguras, porque estes são os desafios mais óbvios e urgentes que os esvaziadores enfrentam.

Durante o meu projeto de pesquisa de mestrado, visitei o Bangladexe para estudar o bem-estar dos esvaziadores. Eu estava devastado principalmente com os testemunhos de esvaziadores manuais, e às vezes surpreendido com mudanças positivas alguns estavam testemunhando depois de mudar para o trabalho no esvaziamento mecânico.

Falei com trabalhadores de esvaziamento de poço e outros atores do WASH para avaliar os desafios e preocupações dos esvaziadores manuais e mecânicos. Nossas conversas começaram a mostrar temas comuns — um após o outro, os entrevistados disseram que o estigma social e as questões de saúde e segurança são as questões prioritárias a serem abordadas. Até que, ou seja, alguns esvaziadores expressaram preocupações com a perda de emprego devido à disseminação do esvaziamento mecânico.

O esvaziamento manual de uma latrina de poço ou de uma fossa séptica é trabalhoso e demorado; um tanque séptico requer quatro a seis trabalhadores e um dia útil, enquanto o esvaziamento mecanicamente um (usando um petroleiro a vácuo, por exemplo) requer dois trabalhadores e menos de três horas de trabalho. O esvaziamento mecanizado reduz, portanto, consideravelmente o trabalho e o tempo necessários, deixando para trás uma série de esvaziadores manuais que perderam sua única fonte de renda.

Mudar para outros trabalhos raramente é uma opção

Pode-se perguntar “porque não se mudam para outros empregos ou se envolvem em esvaziamento mecânico?” As pessoas que ocupam trabalhos manuais de esvaziamento de poços geralmente são incapazes de fazer a transição fácil para outros empregos. A falta de educação, formação profissional e competências de gestão inibem os trabalhadores de procurarem outras atividades geradoras de renda ou iniciarem um negócio de esvaziamento mecânico.

A situação é agravada pelo estatuto social e pela marginalização dos vazios manuais. Sofrem de exclusão social e marginalização devido à natureza do seu trabalho, agravado por, em muitos países, esses empregos serem ocupados por pessoas da classe social ou casta mais baixa. Quando perguntei a um grupo de esvaziadores em Khulna, Bangladexe, sobre outros trabalhos alternativos, o seu líder disse: “Este é um trabalho hereditário, e isso é tudo o que fazemos. Não é fácil para nós conseguir empregos, uma vez que somos conhecidos como varredores. Também somos forçados a fazer este trabalho porque paga mais do que outros trabalhos estranhos, para que os nossos filhos possam ter melhores empregos no futuro.”

Outro poço mais vazio em Dhaka, a capital, também destacou o desafio de procurar outro trabalho, “O nosso maior problema agora é que anteriormente tínhamos tanto trabalho para limpar fossas séticas, mas agora temos talvez um em dois ou três anos. Muitas pessoas estão a trabalhar e por isso estamos a ganhar menos. E agora, já que todos nos conhecem como varredores por séculos, o que mais faríamos? Quem nos levaria sem outras qualidades?”

Gangalappa, 50 anos, (centro) é um funcionário do saneamento que faz a manutenção manual do esgoto para limpar bloqueios residenciais em Bangalore, Índia, entre dois amigos.
WaterAid/ CS Sharada Prasad / Safai Karmachari Kavalu Samiti
Gangalappa, 50 anos, (centro) é um funcionário do saneamento que faz a manutenção manual do esgoto para limpar bloqueios residenciais em Bangalore, Índia.

Indo além da saúde, da segurança e da dignidade

Relatórios recentes destacam a necessidade de proteger a saúde, a segurança e a dignidade dos esvaziadores que devem permanecer neste trabalho. No entanto, pretendo lançar luz sobre uma questão de segunda geração. Não existem estimativas do número total de pessoas que trabalham no esvaziamento de fossas séticas e poços séticos, mas só o Bangladexe tem cerca de 5 milhões de varredores e esvaziadores. Esforçar-se por soluções de saneamento mais limpas deve, portanto, andar de mãos dadas com o apoio das pessoas para continuar a trabalhar. Há uma necessidade de absorver em empregos alternativos as pessoas forçadas a parar o trabalho manual de saneamento.

Buscar outro emprego é desafiador, exigindo que os trabalhadores superem tanto a lacuna de aptidões quanto ao estigma social contra as pessoas que ocupam esses empregos. Para apoiar os trabalhadores, os esforços dos parceiros de desenvolvimento podem incluir: criar mais empregos no setor do saneamento como uma transição para alternativas de emprego mais amplas; incentivar o empreendedorismo; dar acesso ao microfinanciamento; e apoiar os sindicatos dos trabalhadores para defender os direitos dos esvaziados. A questão permanece: os esvaziadores escaparão do fardo da herança de seus empregos para sempre?

Leia o nosso relatório de investigação A saúde, segurança e dignidade dos trabalhadores do saneamento, publicado com o Banco Mundial, a Organização Mundial da Saúde e a Organização Internacional do Trabalho.

Explore a vida dos trabalhadores de saneamento através do nosso recurso de história interativa >

Mariam Zaqout é doutoranda na Universidade de Leeds. Siga-a no Twitter at @ZaqoutMariam e WaterAid política global, prática e advocacia em @WaterAid .