Programación integral para la salud menstrual en las escuelas de India

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Las escuelas ofrecen una oportunidad crucial para que los programas de higiene menstrual realicen transformaciones que beneficiarán a las adolescentes durante mucho tiempo a futuro. Este Día de la Higiene Menstrual, Arundati Muralidharan, gerente de políticas de WaterAid India para WASH en escuelas, salud y nutrición, describe el panorama de la higiene menstrual en las escuelas de India y el trabajo que WaterAid India está haciendo para mejorarlo.

Considere esto: India es hogar de aproximadamente 113 millones de niñas adolescentes. Alrededor del 54 % de estas desconoce la menstruación antes de tener su primer período; el 77 % no sabe que el útero es la fuente del sangrado; solo el 45 % cree que la menstruación es normal; y una gran mayoría tiene tabúes socioculturales, religiosos o alimentarios durante su período. Para agravar esto, el 70 % de las madres, que son la principal fuente de información de las niñas, consideran que la menstruación es sucia y contaminante. Y se estima que 63 millones de niñas viven en hogares que carecen de instalaciones sanitarias.

La investigación de 2011 sugirió que una asombrosa cifra de 88 % de las niñas y mujeres en el país usaban absorbentes menstruales inseguros y antihigiénicos. Ha habido algunos avances desde entonces: la última Encuesta Nacional de Salud de la Familia 4, el DHS de la India (2015-16), informó que solo el 42.4 % de las jóvenes de 15 a 24 años utilizan métodos de protección antihigiénicos durante su período.

En este contexto complejo y desafiante, WaterAid India se ha propuesto trabajar en la higiene menstrual. Conscientes de que la higiene menstrual no puede abordarse solo a través de las intervenciones de WASH, implementamos un enfoque múltiple: 1) utilizar la comunicación social y de cambio de comportamiento para hacer conciencia y abordar los tabúes en torno a la gestión de la menstruación y la higiene menstrual (GHM); 2) informar y apoyar la institucionalización de instalaciones de WASH que respondan a la GHM; y 3) facilitar el desarrollo de un entorno propicio que pueda mantener los cambios a lo largo del tiempo.

Una oportunidad vital para mejorar la GHM

Las escuelas ofrecen un punto de entrada fundamental para abordar la GHM de esta manera integral. Entonces, ¿qué sabemos sobre las adolescentes y la GHM en las escuelas indias? Se estima que el 60 % de las adolescentes están matriculadas en alrededor de 1.4 millones de escuelas. Una revisión sistemática sobre la GHM en la India encontró que el 24 % de las niñas en edad escolar no asistía a la escuela durante su menstruación y solo el 37 % cambiaba sus absorbentes en la escuela. Estas cifras subrayan la importancia de una infraestructura de WASH receptiva en las escuelas para permitir que las niñas gestionen sus periodos de manera segura.

Pero, ¿es todo lo que se necesita? Las escuelas pueden ser vehículos de cambio, pero también pueden servir para perpetuar el estigma y la discriminación con respecto a la menstruación. Recientemente, varios incidentes impactantes han destacado la importancia de abordar las normas sociales nocivas que rodean la menstruación de manera concertada, además de realizar mejoras en la infraestructura de WASH y hacer conciencia sobre la menstruación y la GHM.

Nuestro enfoque en las escuelas

Aplicando nuestro enfoque de la GHM al entorno escolar, los programas de WaterAid India han desarrollado módulos para maestros y educadores de pares que brindan información esencial y completa sobre la menstruación y la GHM, e identifican y abordan las normas sociales perjudiciales. Gran parte de nuestro trabajo en la infraestructura de WASH para la GHM se centra en las escuelas, donde enfatizamos que haya lo siguiente:

  • Baños seguros, limpios y funcionales, y baños separados para niñas
  • Agua en los baños (para lavarse el cuerpo y el absorbente menstrual)
  • Jabón para lavarse las manos
  • Baños dispuestos para guardar y colgar pertenencias (ganchos, estantes)
  • Espacio privado y seguro para cambiarse
  • Eliminación segura de los desechos menstruales

Un entorno propicio es fundamental para que funcionen los dos componentes anteriores (proporcionar información y abordar las normas sociales, y la infraestructura de WASH en materia de GHM). Para lograr un entorno propicio, nos enfocamos en crear espacios seguros (físicos o sociales) para que las niñas se reúnan y hablen sobre la menstruación, y en desarrollar las capacidades de personas influyentes, como maestros y directores, para brindar y apoyar eficazmente las intervenciones de GHM. A nivel de políticas, trabajamos con los gobiernos distritales, estatales y nacionales para abogar por una programación integral sobre la GHM con las asignaciones presupuestarias correspondientes.

El enfoque a nivel de distrito (DWA) sirve para poner en práctica este acercamiento: concentramos nuestros esfuerzos en las partes más marginadas del distrito para resaltar lo que funciona en términos de materiales de comunicación, desarrollo de capacidades y fortalecimiento institucional, y asignaciones presupuestarias. Luego, nos basamos en las lecciones aprendidas para abogar por una ampliación en el resto del distrito, así como informar las solicitudes de políticas a nivel estatal y nacional.

Enfoques para adaptarse al contexto y aprovechar las oportunidades

WaterAid India tiene presencia en 11 estados de la India. Nuestras intervenciones de GHM, si bien se adhieren a los componentes básicos comunes a todos, implementan diferentes estrategias para trabajar adecuadamente con varios departamentos gubernamentales para mejorar la higiene menstrual entre las escolares. En Andhra Pradesh y Telangana, los adolescentes en las escuelas, incluidos los internados, se han unido para formar grupos básicos de agentes de cambio, grupos de pares que imparten información, fomentan actitudes favorables y ofrecen un apoyo valioso a sus pares. Los grupos principales se han federado a nivel de distrito y estado para abogar por un cambio a nivel de políticas, y ahora son reconocidos y convocados como especialistas en programas gubernamentales en estos dos estados del sur.

En Uttar Pradesh, un sólido trabajo de incidencia política con el Departamento de Salud resultó en la adopción de nuestro módulo de GHM para que los trabajadores de primera línea se desplieguen en todo el estado con niñas que no asisten a la escuela y aquellas que sí. El equipo de Madhya Pradesh ha probado un enfoque diferente, brindando asistencia técnica al Departamento de Desarrollo de Mujeres y Niños para crear “rincones Udita” en 90,000 centros de nutrición donde las adolescentes pueden acceder a información sobre GHM y productos seguros. La región este trabaja intensamente en las comunidades y escuelas para cambiar las normas de género no equitativas para mejorar la higiene menstrual.

WaterAid India tiene una ventana de oportunidad para fortalecer la programación de GHM en las escuelas bajo la misión Swachh Bharat (India limpia). La campaña Swachh Bharat Swachh Vidyalaya Abhiyan (India limpia, escuelas limpias) señala que la higiene menstrual es un componente importante de WASH en las escuelas. El mayor impulso proviene de las Directrices de GHM para las escuelas, presentadas en diciembre de 2015 por el Ministerio de Agua Potable y Saneamiento. Estas directrices integrales apelan a una acción intersectorial para la GHM, señalando los departamentos gubernamentales que deben participar para mejorar colectivamente la programación de GHM, diseñar planes de sesión y ofrecer aportes técnicos sobre la eliminación.

En abril, el Ministerio de Agua Potable y Saneamiento emitió una directiva sobre cuestiones de género en el saneamiento, siendo uno de los llamados a la acción la implementación de estas directrices. Con el apoyo político para la GHM al más alto nivel, WaterAid India tiene la oportunidad única de aplicar nuestro enfoque y aprendizaje para informar la programación de la GHM a escala.

Un cartel que promueve el manejo de la higiene menstrual en las escuelas en el Festival Kumbh Mela 2016, India.
Un cartel que promueve el manejo de la higiene menstrual en las escuelas en el Festival Kumbh Mela 2016, India.
WaterAid/Prashanth Vishwanathan

Abogar por programas holísticos

A medida que avanzamos con esta agenda e informamos las iniciativas gubernamentales, abogaremos por una programación integral que aborde las normas sociales perjudiciales, brinde a las niñas información y acceso a una gama de absorbentes menstruales seguros e higiénicos, y opciones para la eliminación y el tratamiento seguros de desechos menstruales. De esta manera, mantendremos en el centro de nuestro trabajo a aquellos que están marginados y a los que es difícil llegar.

Con un impulso creciente en las intervenciones de GHM, necesitamos monitorear y medir el progreso a través del desarrollo de indicadores específicos de GHM que capturen los tres componentes del trabajo. Y por último, junto con las intervenciones de WaterAid en las escuelas, debemos explorar la mejor manera de llegar a las niñas que están inscritas pero no asisten a las escuelas, a las que interrumpen su educación, a las que nunca asistieron a la escuela y a aquellas con discapacidades.

WaterAid India se complace en ser parte del camino para transformar el panorama de la salud y la higiene menstruales en la India para mejor, a través de una programación integral y directivas políticas receptivas que requieren una acción convergente.

Arundati Muralidharan está en Twitter como @arundati_md.