Clima, saúde e WASH: como a água, o saneamento e a higiene podem garantir a saúde das pessoas nas nossas alterações climáticas

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Mtima Grey, 38, washes her hands with soap at a handwashing station at the main gate of Ntchisi District Hospital. June 2023.

As ligações entre as alterações climáticas e a saúde estão a ser reconhecidas nas discussões globais sobre o clima — e a água, o saneamento e a higiene (WASH) têm de fazer parte da conversa. Explicamos como estas três questões estão relacionadas e como o WASH é uma solução crucial e acessível para as crises climáticas e de saúde.

Pela primeira vez numa cimeira climática da ONU, as intersecções críticas entre as alterações climáticas e a saúde serão exploradas como parte de um dia temático na COP28. O Dia da Saúde (3 de Dezembro), liderado pela Organização Mundial da Saúde (OMS), procurará integrar a saúde na agenda global das alterações climáticas. Também incluirá o primeiro Ministerial Climate-Health, onde ministros da saúde, ambiente, finanças e outros setores identificarão áreas-chave de ação e explorarão as oportunidades socioeconómicas para a saúde e o bem-estar, proporcionadas pela ação climática.

Na WaterAid, temos feito campanha pelo investimento em WASH para a saúde desde 2015 e pela adaptação climática desde 2020. Mas como o clima, a saúde e o WASH estão ligados, e como o WASH pode ajudar a enfrentar as crises climática e de saúde simultaneamente?

Qual é o nexo clima, saúde e WASH?

Todos os anos, fatores ambientais, incluindo acesso inadequado ao WASH, causam 13,7 milhões de mortes em todo o mundo — quase um quarto das mortes globais. Sabemos que a crise climática é uma crise hídrica e, portanto, o aumento da insegurança hídrica e o acesso limitado ao WASH devido aos impactos climáticos também contribuirão para uma crise de saúde e um aumento destas mortes.

Os impactos precisos de um clima em mudança são difíceis de prever; eles variam de acordo com a localização e por estação dentro da mesma área. No entanto, já está claro que estes impactos afetarão negativamente a saúde de muitas maneiras, por exemplo, aumentando o peso das doenças relacionadas com a água, às quais as mulheres e as raparigas são especialmente vulneráveis. Na verdade, até 2030, espera-se que os problemas de saúde ligados às alterações climáticas custarão 2-4 mil milhões de dólares por ano a nível global.

Juntamente com fatores económicos e sociais, como a pobreza e o género, o impacto das alterações climáticas, da saúde e do nexo WASH é um motivo claro de preocupação — e um ímpeto para o investimento urgente.

Kiequer, 14, at his old house which was destroyed by flooding in Maputo Province, Mozambique. September 2023.
Kiequer, 14, at his old house which was destroyed by flooding in Maputo Province, Mozambique. September 2023.

Uma tempestade perfeita: o ressurgimento da cólera como clima, WASH e crise de saúde

A cólera é uma doença mortal transmitida pela água, transmitida principalmente através de água e alimentos contaminados. Embora a doença tenha sido eliminada em muitos países e regiões de rendimentos elevados, continua a agir como uma medida de desigualdade, representando uma ameaça perigosa para as comunidades mais pobres e vulneráveis.

Nos últimos dois anos, tem havido uma propagação sem precedentes da doença a nível global. Em 2022, a cólera foi reportada em 44 países — um aumento de um quarto em relação ao ano anterior — e a OMS estima que mil milhões de pessoas estão agora em risco devido ao aumento contínuo de infeções. Esta propagação sem precedentes foi exacerbada pelos impactos das alterações climáticas — tanto através de demasiada como de pouca água.

Eventos meteorológicos severos desempenharam um papel importante no agravamento dos padrões sazonais de surtos de cólera. As inundações causadas por tempestades e ciclones danifica os sistemas WASH já fracos, fazendo com que as fontes de água sejam contaminadas com matéria fecal e continuando o ciclo da doença. E enquanto a cólera tende a espalhar-se mais durante a estação chuvosa, estamos a ver um padrão preocupante de casos que persistem na estação seca no Malawi e em Moçambique, dois países entre os mais afetados pela cólera em África em 2023.

Noutros países, como o Quénia, a seca e a escassez de água têm correlações diretas com o aumento dos casos de cólera. Quando a água se torna escassa, raramente pode ser poupada para medidas essenciais de higiene, como lavar as mãos, e onde a bactéria que causa cólera está presente, a ausência de medidas de higiene eficazes cria as condições perfeitas para a propagação da doença.

As alterações nos padrões climáticos também tornam a gestão das doenças transmitidas pela água mais difícil, e os impactos são mais experimentados por pessoas que já estão vulneráveis ou sofrem marginalização, como as que vivem em assentamentos informais e áreas rurais carentes, e mulheres e raparigas que enfrentam maior exposição a doenças infecciosas através de uma combinação de fatores sociais e económicos, tanto em casa como na força de trabalho da saúde.

Mas o aumento de casos de doenças infecciosas como a cólera não é de forma alguma a única maneira pela qual as alterações climáticas já estão e continuarão a afetar a saúde das pessoas. Na Europa, os efeitos do calor extremo contribuíram para a morte de mais de 60 000 pessoas só em 2022, e a crise climática continuará a sobrecarregar os sistemas de saúde já sobrecarregados, especialmente nos países menos desenvolvidos do mundo.

WASH como solução de clima e saúde acessível

A prestação de serviços seguros de WASH é a chave para pôr fim ao ciclo de infeções, não apenas da cólera mas de uma série de outras doenças infecciosas. Os serviços WASH seguros e sustentáveis também são absolutamente cruciais para uma adaptação climática eficaz e para garantir que as comunidades possam tornar-se resilientes aos efeitos das alterações climáticas.

No entanto, nos países menos desenvolvidos do mundo, quase metade de todas as instalações de saúde não têm serviços básicos de água e mais de 2 em cada 3 não têm instalações básicas de higiene das mãos. Um WASH inadequado torna impossível a prevenção e o controlo eficazes das infeções. Mas isto é uma tragédia evitável e um problema que tem solução.

O custo estimado para alcançar o acesso universal ao WASH nas instalações de saúde existentes nestes contextos é de cerca de 9,6 mil milhões de dólares — uma média de apenas 0,60 dólares por pessoa por ano nos países menos desenvolvidos do mundo. Estes investimentos não só renderiam benefícios até 16 vezes o seu valor, mas também começariam a pagar a si próprios dentro de um ano e produziriam poupanças de cerca de $1,50 por cada dólar investido a partir daí.

Apesar desta evidência gritante, não há nem de perto financiamento suficiente atribuído a esses investimentos de baixo arrependimento e alto impacto. Em média, apenas 3% de todo o financiamento climático está relacionado com a água e apenas 6% é direcionado a qualquer tipo de medidas de adaptação (PDF). Desbloquear o financiamento climático para apoiar o WASH como uma medida crítica de adaptação para a saúde será fundamental para construir a resiliência a longo prazo dos sistemas de saúde, proteger as pessoas nas comunidades que servem e garantir que possam lidar com os efeitos da crise climática.

Resta saber como a COP28 e a Ministerial Climate-Health vão avançar a conversa sobre clima e saúde, ou como a comunidade internacional responderá a estes desafios interligados. Mas à medida que a crise climática se aprofunda, o WASH não deve ser esquecido como uma solução crucial e acessível para garantir a saúde e a resiliência das pessoas num clima em mudança.

Arielle Nylander é a Analista Sénior de Políticas da WaterAid — Saúde

Leia mais sobre o nosso envolvimento na COP28

Imagem superior: Mtima Grey, 38, lava as mãos com sabão numa estação de lavagem das mãos na porta principal do Hospital Distrital de Ntchisi. Junho 2023.