Manos limpias, una receta para la salud: vincular la higiene de las manos y la higiene de los alimentos

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WaterAid/Jacques Nkinzingabo

Siete de cada diez casos de diarrea en los países en desarrollo pueden ser ocasionados por la alimentación, con efectos devastadores para la salud y el desarrollo. Entonces, ¿por qué la higiene de los alimentos suele quedar al margen de la promoción de la higiene? ¿Cuál es la relación entre la higiene de los alimentos y la higiene de las manos? Om Prasad Gautam, responsable de higiene de WaterAid Reino Unido, explica el porqué y el cómo del cambio de comportamiento, y lo que usted puede hacer para ayudar.

Manos limpias, una receta para la salud. ¿Por qué es tan importante la higiene de los alimentos?

La higiene de los alimentos podría ser uno de los mayores problemas que quedan por resolver en el desarrollo. Lavarse las manos con jabón antes de comer, alimentar a los niños o preparar alimentos; cocinar y recalentar a fondo; limpiar los utensilios para servir; y guardar adecuadamente y con tapa los alimentos cocinados son esenciales para prevenir las enfermedades relacionadas con los alimentos y las enfermedades diarreicas. Sin embargo, una enorme proporción de personas no practica habitualmente una buena higiene de los alimentos ni se lava las manos.

Los datos indican que la falta de higiene en la preparación de los alimentos y en la alimentación puede aumentar el nivel de contaminación microbiológica en los alimentos y, por lo tanto, el riesgo de enfermedades diarreicas. Las personas con diarrea no solo comen menos, sino que son menos capaces de absorber los nutrientes de los alimentos. En el caso de los niños, esto afecta gravemente al desarrollo físico y cognitivo, y los vuelve más vulnerables a futuras enfermedades. 1

El tema de este año para el Día Mundial del Lavado de Manos, Manos limpias: una receta para la salud, se enfoca en los vínculos entre el lavado de manos y la alimentación, incluyendo la higiene de los alimentos y la nutrición. Tenemos algunos avances que celebrar: inclusión del lavado de manos en la agenda del ODS 6; inclusión de indicadores de lavado de manos como parte del Programa Conjunto OMS/UNICEF de Monitoreo; más datos que nunca; atención política al lavado de manos; y menos niños menores de 5 años que mueren de enfermedades diarreicas que hace diez años.

Sin embargo, alrededor de medio millón de niños mueren cada año a causa de enfermedades diarreicas prevenibles. 2 A pesar de que el simple hecho de lavarse las manos con jabón puede reducir los casos de diarrea hasta en un 48%,3 solo el 27% de los hogares del mundo disponen de agua y jabón para hacerlo4 y solo el 19% de las personas se lavan las manos después de entrar en contacto con las heces.5

Los estudios sugieren que el 70% de la diarrea en los países en vías de desarrollo podría ser de origen alimentario y provenir de patógenos transmitidos a través de los alimentos. 6 Necesitamos más pruebas como ésta sobre el papel de la higiene de los alimentos en la prevención de la diarrea, para informar eficazmente y aumentar la urgencia en la política de salud pública y la promoción de la higiene. Y necesitamos nuevas formas inteligentes de mejorar la higiene, basadas en pruebas y en enfoques centrados en el comportamiento, como los que hemos puesto a prueba en Nepal.7

Hasta ahora, las intervenciones de salud pública no han abordado lo suficiente la contaminación de los alimentos: se trata de una brecha enorme.

 

Five key prioritised food hygiene behaviours
Cinco comportamientos clave prioritarios en materia de higiene alimentaria
Gautam O, Schmidt W, Cairncross S, Cavill S, Curtis V (2016). Trial of a novel intervention to improve multiple food hygiene behaviours in Nepal. American Journal of Tropical Medicine and Hygiene.

¿Qué debemos hacer y que no?

El Día Mundial del Lavado de Manos ofrece una oportunidad importante para aumentar considerablemente la conciencia pública sobre la importancia de la higiene de manos y alimentos. Este año, pedimos la priorización, el cambio de políticas, la inversión y los esfuerzos colectivos y coordinados hacia la programación del lavado de manos. Todo el mundo tiene un papel que desempeñar: lea el final de este blog para averiguar lo que puede hacer.

Las intervenciones para hacer frente a la transmisión de enfermedades mediante los alimentos se han pasado por alto tanto en la investigación como en la programación en los entornos de ingresos bajos y medios. Esperemos que este año el Día Mundial del Lavado de Manos contribuya a cambiar esta situación.

Además, debemos evitar los malos hábitos en nuestras campañas. Los mensajes educativos puntuales en los que se dice que la gente debe hacer esto y aquello, el gasto de dinero en la impresión de gorras y camisetas, o la pérdida de tiempo y recursos en la distribución de carteles y folletos sólo en torno a este día, no servirán de mucho. Un empujón al año no será suficiente para cambiar los comportamientos de higiene de las manos y de los alimentos. Y sabemos que el mero hecho de proporcionar instalaciones tampoco cambiará los hábitos.

En cambio, celebrar el día debería ser un punto de entrada clave para profundizar el trabajo de cambio de comportamiento. Tenemos que enfocarnos todo el año en alentar a las personas a cambiar su comportamiento para siempre, a fin de maximizar los beneficios de mejorar las instalaciones de abastecimiento de agua y saneamiento. Necesitamos cambiar los hábitos de toda la vida con métodos de cambio de comportamiento basados en evidencias8 — emoción/motivación; empujones, señales y accesorios; hacer que los buenos hábitos sean fáciles y obvios; y fomentar la buena higiene como norma social.

¿Cómo cambiamos de manera efectiva los comportamientos y la situación?

Para ser eficaces, las intervenciones para cambiar el comportamiento en materia de higiene deben diseñarse cuidadosamente, sobre la base de principios científicos del cambio de comportamiento, y abordar múltiples comportamientos clave, incluyendo el lavado de manos con jabón y la higiene de los alimentos.

WaterAid ha abandonado los métodos de higiene educativa anticuados, condescendiente e ineficaces que repiten mensajes enfocados únicamente en los gérmenes y los beneficios para la salud de una buena higiene. En cambio, hemos adoptado enfoques de diseño centrados en el comportamiento, en los que escuchamos a las comunidades para entender sus determinantes de comportamiento universales: sus impulsores, motivos y ambiciones. A continuación, trabajamos con equipos creativos para diseñar enfoques innovadores y atractivos que utilicen las emociones para lograr un cambio duradero de comportamiento de higiene positivo.

Para mejorar los comportamientos para el bien, la higiene de las manos y de los alimentos debe integrarse mejor en la programación en curso de los sectores de la nutrición, la salud, la educación y el agua, el saneamiento y la higiene, a nivel nacional e internacional. Y los gobiernos, los donadores y los profesionales deben aumentar el financiamiento de las intervenciones complementarias de higiene alimentaria y lavado de manos.

Apoyamos a los gobiernos para que aumenten su capacidad de ejecutar, priorizar y asignar fondos para las intervenciones de cambio de comportamiento en materia de higiene, agua y saneamiento. Demostramos que las campañas de cambio de comportamiento innovadoras y bien investigadas pueden ser mucho más eficaces que la educación tradicional. Y trabajamos con los gobiernos para integrar el cambio de comportamiento higiénico en otros sectores, como la salud (vacunación, atención neonatal), la nutrición y la educación; y para ayudar a crear (o reforzar) sistemas de supervisión y evaluación para valorar los comportamientos y hacer un seguimiento del impacto de las intervenciones.

Espero que la celebración mundial de este año anime a las partes interesadas, incluyendo a los gobiernos, a priorizar y poner en marcha programas novedosos y basados en pruebas a escala. Con un mejor financiamiento, integración y priorización podemos comenzar a resolver este problema.

¿Qué puede hacer USTED para mejorar la higiene de las manos (y de los alimentos)?

Todos, incluyendo a los niños

Lávese las manos con jabón en momentos clave, especialmente antes de comer y dar de comer. Sea un modelo de lavado de manos para los demás.

Grupos o líderes comunitarios

Introducir y fomentar conductas de lavado de manos con jabón como normas sociales y garantizar instalaciones para el lavado de manos con agua y jabón en lugares públicos.

Escuela

Garantizar instalaciones inclusivas para el lavado de manos con agua y jabón en las escuelas, y practicar el lavado de manos en grupo.

Centros de salud

Garantizar que las instalaciones para el lavado de manos con agua y jabón se encuentren en diferentes partes de los centros de salud, y que el personal demuestre prácticas sostenidas de lavado de manos. Incluir el lavado de manos como parte de las actividades de promoción de la salud.

Lugares de trabajo

Garantizar instalaciones para el lavado de manos con agua y jabón, y fomentar las conductas de lavado de manos del personal en momentos clave.

Responsables políticos

Garantizar un entorno político adecuado (hacer que la política de higiene, las normas y las directrices estén disponibles en varios niveles) y asignar más recursos para el lavado de manos y la higiene.

Gobierno

Garantizar que las instituciones responsables rindan cuentas para planificar y ejecutar los programas de higiene y lavado de manos, asignando recursos suficientes. Integrar la higiene en los programas actuales.

Investigadores

Generar datos para reducir la brecha de evidencia y compartirlos de manera oportuna para informar sobre políticas y prácticas.  

Ejecutores de programas

Integrar la higiene en los programas en curso de WASH, salud, nutrición, educación, agricultura y otros. Hacer que los enfoques sean innovadores.

Sector privado

El sector privado tiene la función, si no la responsabilidad, de promover el lavado de manos. Acercar los productos innovadores para el cambio de comportamiento, como las estaciones de lavado de manos y el jabón, a los lugares donde la gente los necesita. Integrar los componentes de promoción del lavado de manos en las actividades de marketing y promoción social en curso.

Donadores institucionales y todos los demás tipos de donadores

Dar prioridad a la higiene y garantizar una asignación suficiente de recursos. Invertir en innovación y programación de cambio de comportamiento a gran escala.

 

1 Rosenbaum J. y Berry R. (2017). Acciones esenciales de WASH: Un paquete de capacitación y referencia. globalhandwashing.org/resources/essential-wash-actions-a-training-referencia-pack-to-supplement-esencial-nutrition-actions/

2 www.thelancet.com/infection Publicado en línea el 1 de junio de 2017 http://dx.doi.org/10.1016/S1473-3099(17)30276-1

3 Ejemot R, Ehiri J, Meremikwu M, Critchley J (2008). Lavado de manos para la prevención de la diarrea. Base de datos Cochrane de revisiones sistemáticas. 

4 OMS/UNICEF (2017). Progresos en materia de agua potable, saneamiento e higiene. Programa conjunto OMS/UNICEF de supervisión.

5 Freeman M, Stocks M, Cumming O y colaboradores (2014). Higiene y salud: revisión sistemática de las prácticas de lavado de manos en el mundo y actualización de los efectos sobre la salud. Medicina Tropical y Salud Internacional. 

6 Ejemot R, Ehiri J, Meremikwu M, Critchley J (2008). Lavado de manos para la prevención de la diarrea. Base de datos Cochrane de revisiones sistemáticas. 2008

7 OMS (1996). Principios básicos para la preparación de alimentos seguros para lactantes y niños pequeños Ginebra: Organización Mundial de la Salud. 

8 Gautam O., Schmidt W. Cairncross S., Cavill S., Curtis V. (2016). Ensayo de una novedosa intervención para mejorar múltiples comportamientos de higiene alimentaria en Nepal. Revista Americana de Medicina Tropical e Higiene.