Reunir expertos en WASH y nutrición

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WaterAid/Tom Greenwood

Camboya ha hecho grandes progresos en la reducción de la pobreza y el crecimiento de su economía, pero ¿cómo podemos asegurar que se reduzca la desnutrición para que sus niños puedan crecer y desarrollarse? Channa Sam Ol, directora del programa de salud y WASH de WaterAid Camboya, analiza el contexto en el que se creó el Grupo de trabajo sobre WASH y nutrición.

“De los buenos brotes crecerá un buen bambú”.

En Camboya, comparamos a los niños con los brotes de bambú; si los cuidamos, se convertirán en bambú verde fuerte. Esta frase me hace pensar en la situación de la nutrición y el saneamiento en mi país, y me motiva en mi trabajo para conseguir agua limpia, baños decentes y una buena higiene para todos.

Recientemente, Camboya se reclasificó como un país de ingresos de medios a bajos. Sin embargo, a pesar del crecimiento económico y la reducción de la pobreza nacional, la desnutrición sigue siendo una amenaza para la salud pública. La tasa de retraso en el crecimiento, emaciación y deficiencias de micronutrientes en los niños sigue siendo alta en comparación con otros países del sudeste asiático. Todos los días, 12 niños menores de cinco años mueren a causa de la desnutrición materna e infantil;1 y uno de cada tres niños menores de cinco años son demasiado bajos para su edad (retraso en el crecimiento),2 lo cual daña irreversiblemente su desarrollo cognitivo y físico a largo plazo.

¿Nos falta algo?

En nuestras comunidades rurales, menos de la mitad de los hogares utilizan letrinas mejoradas,2 y alrededor de la mitad tiene acceso a una fuente de agua potable mejorada.3 Para mí, como madre de dos pequeños, el vínculo entre el agua limpia, el saneamiento y la higiene (WASH) y la mejora del estado nutricional es obvio. Una madre o cuidadora necesita un entorno higiénico para alimentar a los niños pequeños y proporcionarles agua potable limpia, y necesita un lugar limpio para que jueguen, libre de los patógenos que se propagan por la falta de saneamiento. Sin estas condiciones, nuestros hijos se enferman una y otra vez, lo que contribuye a que sean más delgados y bajos de lo que deberían: los brotes de bambú no pueden crecer.

Cuando visito comunidades rurales, a menudo me encuentro con niños que viven en una casa sin letrina, donde el agua se extrae directamente de una fuente de agua superficial o de lluvia. Faltan alimentos buenos y nutritivos, que casi siempre se preparan de manera antihigiénica, en una casa polvorienta rodeada de ganado. Noto las mismas condiciones en las áreas urbanas pobres. Siempre me imagino cuánto deben esforzarse las comunidades para ayudar a sus niños a crecer fuertes y saludables.

La familia de Pheurn almorzando.
Hora de comer en familia en una casa rural.
WaterAid/Kim Hak

También noto que muchas organizaciones diferentes vienen a nuestras comunidades para trabajar en proyectos de nutrición, agricultura o WASH, normalmente por separado. Algunos proyectos ofrecen actividades realmente buenas para mejorar, por ejemplo, la lactancia materna o las dietas, pero estas se llevan a cabo en comunidades donde la mitad o incluso dos tercios de las personas defecan al aire libre. Desafortunadamente, esto socava los beneficios de las intervenciones de nutrición.

El nacimiento del Grupo de trabajo sobre WASH y nutrición

Durante su primer año de operaciones en Camboya, WaterAid identificó una mejor integración de WASH y nutrición como una oportunidad global estratégica, lo que llevó a WaterAid Cambodia a debatir el eslabón perdido entre WASH y la nutrición. Encontramos otras partes interesadas clave entre los donantes (el Global Sanitation Fund, Plan International y el Banco Mundial) y el gobierno (el Council of Agriculture and Rural Development [CARD] dentro del Consejo de Ministros) que compartieron nuestra opinión.

WaterAid colaboró con CARD para establecer un Grupo de trabajo nacional sobre WASH y nutrición para impulsar acciones integradas de WASH y nutrición. El propósito del grupo es desarrollar una visión compartida, aprender y compartir experiencias de integración de WASH y nutrición, y establecer sinergias entre los sectores para mejorar la calidad de la programación y los servicios y lograr un mayor impacto. CARD y Save the Children copresiden el grupo, que comprende actores clave de WASH y del sector salud.

Se necesita más evidencia

Muchas iniciativas anteriores para integrar sectores en Camboya se han detenido. Para entender las barreras y encontrar soluciones, encargamos al Instituto Burnet que lleve a cabo una investigación, dirigida por CARD y cofinanciada por el Global Sanitation Fund y Plan International.

El Grupo de trabajo sobre WASH y nutrición identificó tres prioridades principales para la acción, de las cuales se derivan tres planes de acción: (i) designar personas focales que puedan incrementar sus conocimientos sobre WASH y nutrición; (ii) desarrollar una estrategia intersectorial que describa cómo las políticas vigentes de WASH y nutrición contribuyen a esfuerzos integrados para mejorar los resultados de nutrición; y (iii) abogar ante el Ministerio de Economía y Finanzas para aumentar las asignaciones presupuestarias para nutrición, WASH y donantes para tener más oportunidades de financiamiento fusionado.

Una niña que recibe tratamiento en uno de los hospitales de remisión de la provincia de Kampong Chhnang.
Una niña que recibe tratamiento en uno de los hospitales de remisión de la provincia de Kampong Chhnang.
© WaterAid/Tom Greenwood

Elevar el perfil de los principales encargados de tomar decisiones

Nuestro siguiente objetivo clave fue elevar el perfil de la integración de WASH y nutrición con los encargados de tomar decisiones de alto nivel, y abogar por cambios en el presupuesto nacional. El año pasado, el grupo de trabajo, con un fuerte liderazgo de Save the Children, organizó una conferencia nacional sobre “La mejora de la higiene y la nutrición hacen que los niños crezcan: de la evidencia al impacto”.

La conferencia, dirigida por el viceprimer ministro, marcó el Día Nacional de la Nutrición a principios de noviembre. Reunió a líderes de opinión clave y encargados de tomar decisiones a nivel nacional y subnacional. Destacó la necesidad de establecer un entorno propicio y una mayor asignación de recursos para la prevención integrada del retraso en el crecimiento trabajando en todos los sectores.

Se presentaron nuevos análisis a partir de estudios de referencia relacionados con el retraso en el crecimiento, que incluyen nutrición, seguridad alimentaria, intervenciones de WASH y acceso a la atención médica. Presenté los resultados del estudio de barreras. En los debates grupales, los implementadores de diferentes regiones hablaron sobre las barreras que enfrentaron en la integración de los programas, y qué hacer para superarlas.

Un mensaje clave que me llevé fue que la colaboración activa es un comienzo importante, pero los programas exitosos que generan un impacto sostenido en los resultados nutricionales requieren una planificación y políticas conjuntas, un financiamiento adecuado y un liderazgo sólido, incluyendo la coordinación, el intercambio de conocimientos, y el monitoreo y la evaluación.

En WaterAid Cambodia, utilizamos un enfoque de planificación adaptativa, y ahora nos detenemos para reflexionar sobre lo que se ha logrado en este tema en los últimos años, y planificamos nuestro próximos pasos. Ciertamente, hay una mayor coordinación entre los actores de WASH y la nutrición, más actividad programática, más evidencia y mejores datos que hace unos años. Entonces, ¿qué sigue para nosotros? Los mantendremos informados.

Channa Sam Ol está en Twitter como @channasam


1. UNICEF/IRD (2016) Secondary analysis of Cambodia and Health Survey 2014. Moench-Pfanner R, Silo S, Laillou A, et al. The economic burden of malnutrition in pregnant women and children under 5 years of age in Cambodia. Nutrients 8(5): 292. DOI:10.3390/nu8050292.
2. National Institute of Statistics, Directorate General for Health e ICF International (2015) 
Cambodia Demographic and Health Survey 2014. Nom Pen, Camboya y Rockville, Maryland, EE. UU.
3. National Institute of Statistics (2015)
 Cambodia Socio-Economic Survey 2014. Nom Pen, Camboya y Rockville, Maryland, EE. UU.
4. El Grupo de trabajo de WASH y Nutrición es responsable ante el Grupo de trabajo técnico, Saneamiento e higiene del abastecimiento de agua rural (RWSSH), presidido por el Ministerio de Desarrollo Rural y el presidente de los socios de Desarrollo; y el Grupo de trabajo técnico de seguridad alimentaria y nutricional está presidido por el Council for Agricultural and Rural Development (CARD).