Eliminar o tracoma causador de cegueira, concentrando-nos em WASH e género

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James Kiyimba, Uganda.
WaterAid/James Kiyimba

O tracoma é a causa mais comum de cegueira evitável, prejudicando a vida de milhões das pessoas mais pobres do mundo. James Kiyimba, da WaterAid Uganda, analisa como a doença afeta desproporcionalmente as mulheres e o papel da WaterAid na corrida para eliminar o tracoma até 2020.

Principal causa de cegueira evitável

O tracoma, uma doença tropical negligenciada, é a principal causa de cegueira evitável em todo o mundo.

É uma doença ocular infecciosa causada pela bactéria Chlamydia trachomatis. Infecções repetidas causam o desenvolvimento de tecido cicatricial dentro da pálpebra, que vira a pálpebra para dentro, levando os cílios a arranhar a córnea. Isso causa dor, desconforto e danos permanentes à córnea.

O tracoma está associado a condições socioeconômicas precárias – lugares onde a água potável é escassa e a higiene pessoal e o saneamento ambiental são precários. Moscas que procuram os olhos e mãos ou panos contaminados transmitem a bactéria entre as pessoas a partir da secreção nasal ou ocular de indivíduos infectados.

As moscas que procuram os olhos geralmente se reproduzem em fezes humanas e, às vezes, em esterco de animais. Em locais com saneamento precário, onde as fezes estão em ambiente aberto, essas moscas são mais propensas a se reproduzir e, assim, espalhar a doença. A má higiene pessoal – especialmente a lavagem das mãos e do rosto – torna a transmissão mais provável e o tratamento mais difícil.

Segundo a Organização Mundial da Saúde (OMS), o tracoma é responsável pela deficiência visual de cerca de 1,9 milhão de pessoas, e mais de 200 milhões de pessoas vivem em áreas endémicas de tracoma. É endémica em 39 dos 112 distritos de Uganda, e o Ministério da Saúde de Uganda estima que mais de 10 milhões de pessoas correm o risco de desenvolver a doença.

Os países endémicos de tracoma, incluindo Uganda, comprometeram-se a eliminar o tracoma até uma meta de 2020 estabelecida pela OMS, acelerando a implementação da estratégia 'SAFE' da OMS. SAFE requer: cirurgia para tratar o estágio de cegueira da doença; administração maciça de antibióticos para eliminar a infeção; limpeza facial; e melhoria ambiental. A eliminação do tracoma requer um melhor acesso à água potável, saneamento e higiene (WASH) e intervenções inclusivas baseadas na comunidade que deliberadamente alcancem mulheres e meninas com promoção da saúde.

A boy having his face washed. Clean hands, clean faces free of mucus, and clean homesteads eliminate trachoma.
Um menino lava o rosto. Mãos limpas, rostos limpos livres de muco e as propriedades limpas eliminam o tracoma.
WaterAid/James Kiyimba

Género e transmissão: por que mulheres e crianças?

Se visitar qualquer comunidade endémica de tracoma, perceberá facilmente que a doença afeta principalmente pessoas pobres, principalmente mulheres e crianças.

Na maioria das comunidades rurais africanas muito afetadas pelo tracoma, os papéis de género colocam as mulheres no centro do sofrimento. As mulheres são responsáveis pelo trabalho da horta, coletando água e lenha, cozinhando e cuidando das crianças, que muitas vezes abrigam as bactérias que causam o tracoma. Como as moscas são mais comuns em casa, mulheres e crianças são expostas à infeção com mais frequência do que os homens, cujas responsabilidades geralmente são fora de casa.

Recentemente, visitei a aldeia de Lopeduru-Adengei, na região de Karamoja, no nordeste do Uganda, onde a WaterAid está a iniciar o trabalho de apoio às comunidades para melhorar o seu acesso a WASH seguro. Testemunhei como as tarefas domésticas específicas de género colocam as mulheres em maior risco de infeção por tracoma.

Conheci Itai Nakoru, 87 anos, que tem deficiência visual por causa do tracoma. Falar com ela deu uma indicação clara de que a maioria das pessoas afetadas pelo tracoma não sabe como a doença se espalha ou como ela pode ser gerida.

“Nos últimos seis anos, meus olhos estão com muita comichão, este ano, meu olho esquerdo perdeu totalmente a visão. Todos os meus problemas de visão começaram no dia em que meu marido me deu um tapa na cara”, disse ela.

Aleper Alice, 86, que também mora na aldeia, acredita que sua própria perda de visão se deve à feitiçaria de uma co-esposa.

Quando uma mulher contrai a doença, o bem-estar da sua família também é afetado. À medida que o tracoma progride aos olhos da mulher, os seus filhos, de quem é habitualmente a principal cuidador, tendem a apanhar a infeção. Quando a doença acaba por provocar perturbações e cegueira, as filhas muitas vezes faltam à escola para cuidarem dela e ocuparem as suas tarefas domésticas.

É por isso que o tracoma afeta desproporcionalmente as mulheres e coloca as raparigas, a próxima geração de mulheres, num caminho de pobreza perpétua.

Embora tenhamos uma estratégia de manejo e eliminação do tracoma, ainda não foi suficiente. Não pode ser normal se quisermos acelerar os esforços e eliminar o tracoma até 2020.

Perspetiva de género na implementação da estratégia SAFE

Embora a estratégia SAFE seja boa para o manejo e eliminação do tracoma, se implementada a partir de uma perspetiva de género, pode ser ainda mais eficaz.

No Uganda, a WaterAid é responsável pela implementação da limpeza facial e melhoria ambiental para a prevenção do tracoma na região de Karamoja. As mulheres e as crianças devem ser visadas em particular porque são geralmente as guardiãs da higiene pessoal e do saneamento ambiental nos lares.

Uma lição importante de nosso trabalho é que os esforços para a eliminação do tracoma devem abordar as barreiras de género que colocam as mulheres em maior risco de contrair o tracoma e as tornam menos propensas a receber tratamento.

Na maioria das comunidades rurais endémicas de tracoma, os centros de saúde geralmente ficam longe. Mulheres e meninas, em particular, enfrentam inúmeras barreiras para caminhar longas distâncias para fazer a tão necessária cirurgia. As mulheres precisam garantir que alguém cuide das crianças, cozinhe a comida e até procure água. Após a cirurgia, eles precisarão de alguém para acompanhá-los de volta para casa.

Por causa desse grande custo de oportunidade, muitas mulheres não conseguem acessar os serviços de saúde. Quando incentivamos as pessoas com tracoma a se submeterem à cirurgia, é importante observar que as mulheres precisam de apoio social para ter acesso aos cuidados médicos. Os homens devem, portanto, ser ensinados a melhor forma de sustentar suas esposas ou filhas enquanto procuram atendimento médico.

Na administração em massa de antibióticos, as crianças (os principais reservatórios da infeção do tracoma) e as mulheres (seus cuidadores) devem ser visadas porque estão sempre em risco aumentado de infeções múltiplas. Tanto homens como mulheres devem ser educados e receber informações adequadas sobre como eles podem apoiar uns aos outros para adotar comportamentos saudáveis.

Mudando comportamentos e compreensão

Acabar com o tracoma exige que as comunidades tenham fácil acesso à água potável e que os rostos e as casas sejam mantidos limpos.

Para além do tracoma, os benefícios da WASH resultantes deste programa irão provavelmente trazer muitos outros efeitos positivos para a comunidade — melhorar questões de saúde, tais como doenças diarreicas e subnutrição, bem como o bem-estar e oportunidades das mulheres e raparigas.

Como minhas conversas com os moradores de Lopeduru-Adengei mostraram, equívocos sobre a causa do tracoma são um desafio para os esforços de eliminação. Para alcançar a eliminação, as pessoas precisam entender por que a higiene e o saneamento são importantes para a prevenção e o tratamento. Incorporar a consideração de género na implementação da estratégia SAFE faria uma grande diferença. A WaterAid juntou-se ao programa de eliminação do tracoma no Uganda para contribuir tanto para melhores condições ambientais como para comportamentos melhorados que podem sustentar o impacto dos esforços.

Se a meta da OMS de eliminar o tracoma cegante até 2020 for alcançada e mantida para sempre, não podemos mais arriscar perder as metas que podem fazer toda a diferença. Não temos muito tempo.

James Kiyimba tweeta como @JamesKiyimba