Il est temps de mettre fin aux tergiversations et de résoudre la crise de l’assainissement en Afrique

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Kate Holt

Pourquoi les enfants sont-ils privés de leur avenir par des problèmes qui peuvent être résolus ? Les gros titres sur les noyades dans les latrines ne sont que la partie visible de l'iceberg, explique Chilufya Chileshe.

En juillet dernier, l'histoire malheureuse d'un autre enfant dont la vie a été interrompue par une chute dans une latrine à fosse à Limpopo, en Afrique du Sud, a été diffusée sur nos flux d'informations. Elle a eu lieu à la suite de la fin de l'affaire judiciaire très médiatisée de Michael Komape, qui s'est noyé dans les toilettes d'une école de la même province en 2014. 

Ces deux enfants ne sont que la partie émergée de l'iceberg d'un large éventail d'exemples de vies perturbées ou limitées par une jouissance insuffisante du droit à l'assainissement en Afrique du Sud. Dans le pays de Nelson Mandela, ce grand visionnaire et révolutionnaire dont nous avons célébré la vie le mois dernier, d'autres incidents moins médiatisés se produisent souvent. Par exemple, Lumka Mketwa, cinq ans, est également décédé après être tombé dans une latrine à fosse dans son école primaire au Cap-Oriental en mars dernier.

Bien que de tels décès soient la preuve tangible de l'urgence de la crise de l'assainissement en Afrique, la nécessité d'une action efficace et urgente est particulièrement évidente face aux nombreuses vies, en particulier celles des enfants, des femmes et des personnes handicapées, touchées quotidiennement par le mauvais état ou l'absence de toilettes sûres et privées. 

La longue marche à suivre

Il est scandaleux que, dans des pays raisonnablement aisés comme l'Afrique du Sud et d'autres pays d'Afrique australe qui connaissent une croissance économique, des enfants soient privés de leur avenir par des situations qui peuvent être résolues. Avec un engagement politique suffisant pour financer, coordonner et mettre en œuvre des programmes d'assainissement durable, ces histoires peuvent être rapidement reléguées aux livres d'histoire. 

Mais de nombreuses personnes en Afrique souffrent encore de l'indignité de la défécation en plein air. Une récente étude de WaterAid, l'état de l'hygiène en Afrique australe, a révélé que moins de la moitié des populations rurales des pays d'Afrique australe avaient au moins accès à un assainissement de base. À Madagascar, au Mozambique, en Namibie et au Zimbabwe, par exemple, la proportion de la population rurale qui pratique la défécation en plein air est plus élevée que la proportion de ceux qui ont accès à des latrines de base.

2,3 milliards de personnes dans le monde (environ une sur trois) vivent sans toilettes décentes. La lenteur des progrès en matière d'assainissement, en particulier en Afrique, est un problème aux proportions épiques, qui a des répercussions considérables sur la vie des gens. Le mauvais état de l'assainissement a des conséquences importantes sur la santé publique et contribue notablement à la forte charge diarrhéique. Plus de 49 % des enfants souffrent d'un retard de croissance à Madagascar, où plus de 88 % de la population n'a pas accès à des installations d'assainissement de base. On estime que 289 000 enfants dans le monde sont morts au cours de l'année écoulée de maladies causées par l'eau insalubre et un mauvais assainissement. Un nombre inquiétant de femmes accouchent dans des établissements de santé qui ne disposent pas de toilettes de base. Une fille africaine sur dix manquerait l'école ou souffrirait de l'indignité de n'avoir aucun endroit privé et sûr pour gérer ses règles. Le coût de l'égalité des genres et des efforts d'autonomisation des femmes est considérable. 

L'assainissement, ce ne sont pas simplement des toilettes ou une latrine. Il s'agit du système complet de collecte, de transport, de traitement et d'élimination ou de réutilisation des déchets humains et les comportements d'hygiène associés. C'est pourquoi les programmes d'urbanisme, de développement des infrastructures et de financement, tels que ceux défendus par le 38e sommet de la SADC ce mois-ci pour le développement des infrastructures et l'autonomisation des jeunes pour un développement durable, doivent inclure des infrastructures d'assainissement et prévoir des services d'hygiène. Malheureusement, c'est loin de la réalité. Par exemple, moins de 10 % de Lusaka, la capitale de la Zambie, est reliée à une ligne d'égouts, le reste dépendant d'un assainissement sur place non réglementé.  

Une cabine de toilette sale et cassée utilisée par des femmes enceintes au centre de santé de Ntosa, au Malawi, en septembre 2016.
La salle de bain que les femmes enceintes utilisaient au centre de santé de Ntosa, au Malawi, en septembre 2016.
WaterAid/Dennis Lupenga

Nous continuons assidûment à marcher avec espoir

Même dans mon état actuel de déception face à la lenteur des progrès, je suis optimiste et je pense que des traces de volonté politique pour mettre fin à la pauvreté peuvent encore être trouvées dans nos pays. Dans certains coins de notre continent, il existe une grande capacité et une admirable détermination à faire avancer les choses. WaterAid et d'autres organisations accordent une grande importance à la promotion d'approches axées sur la recherche de solutions afin d'engager et d'influencer les populations et les systèmes politiques pour accélérer le changement dans les pays où nous travaillons.

Nous tirons notre confiance de divers instruments internationaux qui reconnaissent le droit à l'assainissement, tels que la résolution 70/169 de l'Assemblée générale des Nations unies, qui donne à chacun le droit à un accès physique et abordable à l'assainissement, dans toutes les sphères de la vie, qui soit sûr, hygiénique, sécurisé et socialement et culturellement acceptable, et qui garantisse l'intimité et la dignité. 

La Commission parlementaire panafricaine de l'Union africaine sur l'économie rurale, l'agriculture, les ressources naturelles et l'environnement, dans sa stratégie récemment conclue, affirme le droit à l'assainissement pour le peuple africain. Le deuxième objectif de sa stratégie l'engage à « représenter les peuples d'Afrique en promouvant leur droit à l'alimentation, à un environnement propre, à l'eau et à l'assainissement et à la terre ». Cela démontre la conviction et l'engagement que l'assainissement doit être une priorité plus importante. Toutefois, il reste à voir comment cette grande réunion symbolique des représentants du peuple africain peut avoir un effet réel sur les priorités politiques de nos gouvernements. 

Lors de la conférence AfricaSan de 2015, les gouvernements africains, par l'intermédiaire de leurs différents ministères responsables de l'eau, de l'assainissement et de l'hygiène, ont souscrit aux engagements de Ngor sur l'assainissement et l'hygiène. Cela démontre sans doute un niveau d'engagement politique en faveur de l'assainissement que les partisans réclament depuis longtemps. Le véritable test, cependant, sera de savoir comment les gouvernements peuvent montrer les progrès qui en résultent. Une opportunité existe pour cela avec les rapports en cours sur les engagements de Ngor, attendus de tous les pays africains avant les réunions d'AfricaSan 2019. Il reste à voir si les gouvernements prendront ce processus au sérieux et s'ils investiront dans l'amélioration du suivi et la collecte de données de qualité pour permettre des évaluations honnêtes.

Nos aspirations à de meilleures politiques, à un financement plus important et de meilleure qualité, à une meilleure capacité de mise en œuvre institutionnelle et à un meilleur leadership gouvernemental trouvent un écho dans divers écrits, réunions et discours. Nous devons parler davantage de la nécessité de réimaginer les investissements qui sont essentiels pour faire des progrès envers les populations africaines. L'accès à l'assainissement est un facteur et un marqueur de ce progrès. Il mérite donc une attention particulière dans la planification, la budgétisation et le suivi aux différents niveaux de la gouvernance continentale et nationale. Malheureusement, il n'est toujours pas traité en priorité par nos dirigeants politiques.

Nous osons continuer à rêver

En cette année du centenaire de Mandela, je rêve d'un monde plus juste. Un monde dans lequel les enfants ne sont pas privés de liberté, de dignité, d'opportunités, de réussites et même de la vie en elle-même parce qu'ils n'ont pas de toilettes décentes. L'Objectif de développement durable 6 (ODD 6) est porteur d'espoir. Il donne aux gouvernements, aux bailleurs de fonds, au secteur privé, aux philanthropes, aux ONG et aux citoyens non seulement une vision de ce qui est possible, mais aussi le cadre qui leur permettra d'aller dans la même direction et de le réaliser.